Una crisis de confianza en Egipto

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yoESTO ES todas cualquiera puede discutir. Para los pobres, los viajes al mercado ahora son un calvario: las bolsas de la compra se vuelven más livianas, pero las facturas aumentan. La clase media debe elegir entre pagos de automóvil, matrícula escolar y comestibles. Los dueños de negocios están lidiando con problemas en la cadena de suministro causados ​​por la escasez de divisas que ha dejado miles de millones de dólares en bienes atrapados en los puertos.

Las últimas semanas han sido un ajuste de cuentas para la economía insostenible de Egipto. Desde 2013, cuando Abdel-Fattah al-Sisi tomó el poder en un golpe de estado, se ha caracterizado por un sector privado moribundo, grandes déficits gemelos y gastos estatales alimentados por deuda en proyectos de infraestructura, algunos de dudoso valor. Egipto registró cifras de crecimiento decentes, pero fueron un espejismo: para la mayoría de sus 104 millones de habitantes, la vida seguía empeorando.

El año pasado el déficit fiscal fue de 6,2% del PIB y su déficit de cuenta corriente fue de 3,6% (ver gráfico 1). La deuda del gobierno aPIB La relación ronda el 90 %, mientras que la deuda externa se ha más que duplicado desde 2013, hasta el 34 %. El servicio de la deuda consume el 45% de los ingresos del gobierno.

Egipcios bien intencionados han advertido durante años que el país estaba cayendo en una trampa de deuda. Sisi los ignoró y los inversionistas extranjeros, atraídos por algunas de las tasas de interés más altas del mundo, estaban ansiosos por ayudarlo a mantener su ilusión. Comprar deuda egipcia a corto plazo parecía una propuesta lucrativa y libre de riesgos: seguramente el país árabe más grande era demasiado grande para quebrar.

El fracaso sigue siendo improbable, pero ya no imposible. La libra es la moneda de peor desempeño del mundo este año, lo que alimenta una inflación galopante. Las tasas de interés altísimas serán un lastre para las empresas privadas. Al sector público, uno de los principales impulsores del crecimiento reciente, se le está diciendo que reduzca. Después de años de política miope, no hay respuestas fáciles para los problemas de Egipto.

El colapso comenzó con la invasión de Ucrania por parte de Rusia, lo que provocó que los nerviosos inversores sacaran de Egipto unos 22.000 millones de dólares en inversiones de cartera en cuestión de meses. Eso empeoró la escasez de divisas. El gobierno restringió las importaciones para reducir el déficit comercial y volvió a la FMI para otro préstamo, el cuarto desde 2016 (en diciembre finalmente recibió $ 3 mil millones). En junio, Muhammad Maait, el ministro de finanzas, dijo que su país tenía que concentrarse en generar flujos de entrada menos volubles, como la inversión extranjera directa y los ingresos por exportaciones. “La lección que hemos aprendido [is that] no se puede depender de “dinero especulativo”, dijo.

La lección pronto se olvidó. En diciembre, el gobierno anunció que mercancías por valor de 9500 millones de dólares estaban atascadas en los puertos: las empresas no podían encontrar los dólares que necesitaban para despachar sus envíos. Surgió un mercado negro de divisas, con dólares cotizando muy por debajo de la tasa oficial. Los egipcios en el extranjero durante la Navidad recibieron mensajes de sus bancos imponiendo límites de retiro tan bajos como $ 100 por mes.

Eso dejaba pocas opciones. La libra, que debía estar flotando pero que el banco central la apoyó extraoficialmente, ya se había devaluado dos veces en 2022. El 5 de enero se permitió que volviera a deslizarse, y finalmente se estableció en alrededor de 30 por dólar, una caída del 20%. Ha perdido el 50% de su valor en el último año (ver gráfico 2). Los analistas de varios bancos creen que todavía está sobrevaluado.

La devaluación trajo cientos de millones de dólares en entradas, lo que ayudó a aliviar la acumulación de importaciones. Pero también avivará la ya alta inflación, que alcanzó el 21 % en diciembre (y el 37 % para los alimentos). Las cifras de enero empeorarán. Después de la primera gran devaluación de Egipto, en 2016, la inflación se mantuvo por encima del 20 % durante 13 meses.

Estos números son catastróficos para los pobres. Fátima, un ama de casa, revisa su lista de compras disminuida. Los huevos son ahora un lujo ocasional. El precio de una caja de 30 se ha duplicado a 100 libras. La marca de queso preferida de su familia es un 80% más cara que hace un año. ¿Carne? Olvídalo. Algunos carniceros temen tener que cerrar porque muy pocos de sus clientes pueden permitirse comprar sus productos. Un kilo de pechuga de pollo que el año pasado se vendía por 90 libras ahora se vende por casi 200.

El gobierno pone la tasa de pobreza en 30%, pero las cifras oficiales no han seguido el ritmo de los episodios de alta inflación y los repetidos golpes a la moneda. En 2016, la línea de pobreza nacional se fijó en el equivalente a $ 55 por mes. Hoy cuesta $29. La clase media se precipita hacia la pobreza.

Incluso en el año de la pandemia de 2020, Egipto creció a una tasa decente del 3,6%. Pero las apariencias pueden engañar. El crecimiento fue impulsado por el gasto público y un floreciente sector del gas natural. Este último produce pocos puestos de trabajo. Y el estado ya no puede permitirse los megaproyectos que han definido el mandato de Sisi. Amplió el canal de Suez, comenzó a trabajar en una nueva ciudad capital y construyó miles de kilómetros de carreteras. Pero en enero, el gabinete dijo que detendría el trabajo en proyectos que requieren divisas.

En cuanto al sector privado, está anémico. El índice de gerentes de compras, una medida de la actividad empresarial, ha mostrado una contracción durante 25 meses seguidos y durante 75 de los últimos 84 meses. Los empresarios citan muchos males. El mercado interno es enorme pero pobre. Las escuelas públicas son atroces, lo que significa que la mano de obra está mal capacitada. El gobierno ha adoptado un enfoque disperso de la política industrial: si quiere que todos los sectores sean campeones nacionales, ninguno lo será.

Las altas tasas de interés son otro obstáculo. A principios de enero, dos bancos estatales ofrecieron brevemente certificados de depósito a un año al 25% de interés. El esquema trajo la liquidez necesaria al sistema financiero. Puede ser un lastre para la inversión: obtener intereses de su banco es un rendimiento más fácil que abrir una fábrica.

Luego está el ejército, que dirige un vasto imperio económico que hace de todo, desde pasta hasta cemento. Obtiene una porción cada vez mayor de la empresa privada: es difícil competir con una entidad que no paga impuestos ni aranceles aduaneros, disfruta de acceso preferencial a la tierra y puede encerrar a sus rivales. El fundador de Juhayna, una gran empresa de alimentos, fue encarcelado sin cargos durante dos años por rechazar las demandas del ejército de una participación mayoritaria (fue liberado el 21 de enero).

Habla como un egipcio

El gobierno dice que venderá participaciones en numerosas empresas estatales, incluidas empresas militares como Wataniya, que gestiona gasolineras, y Safi, una empresa de agua embotellada. Promesas similares no se han cumplido antes. En su último acuerdo con el FMI también se comprometió a poner fin a las exenciones fiscales y otros tratamientos especiales para las empresas dirigidas por el ejército. No está claro si Sisi tiene la voluntad y la capacidad para cumplir.

Cuando tomó el poder, muchos egipcios agradecieron un respiro del caos posrevolucionario. No existen encuestas de opinión confiables en un país tan represivo, pero las anécdotas sugieren que muchos egipcios han perdido la fe en su liderazgo. Cada vez es más común escuchar críticas al presidente en mercados, taxis y cafeterías. Unos cuantos egipcios bien conectados lo están instando discretamente a que no se presente a las elecciones presidenciales del próximo año.

No puede contar con mucha ayuda del exterior. Hace una década, con la economía en crisis tras el golpe de Estado de Sisi, los estados del Golfo invirtieron 25.000 millones de dólares para ayudar a estabilizarla. Es poco probable que sean tan generosos esta vez. En lugar de ofrecer ayuda, los estados del Golfo están comprando lucrativos activos egipcios a bajo precio. Incluso se habla de que Sisi podría privatizar la gestión del canal de Suez, probablemente a una empresa del Golfo, lo que sería políticamente explosivo: el control del canal es un tema totémico en la historia moderna de Egipto.

De alguna manera, Egipto se encuentra donde estaba en 2016, cuando llegó a un acuerdo por $ 12 mil millones con el FMI. Implementó algunas reformas fiscales, como recortes de subsidios, pero ignoró los cambios estructurales que harían su economía más competitiva. Desde entonces, la crisis no ha hecho más que profundizarse.

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