Un pequeño y antiguo homínido puede haber sido sorprendentemente inteligente

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“Ta Marcha del progreso”, creada por Rudolph Zallinger en 1965, es una imagen que ha lanzado mil T-camisas. Muestra una alineación de seis cifras. El primero es encorvado y parecido a un simio. El resto se vuelve gradualmente más alto y más recto hasta que finalmente se afeita prolijamente. Homo sapiens avanza hacia el futuro.

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La imagen captura una convicción que aún prevalece entre los antropólogos. Esto es que la evolución de la inteligencia en los humanos y sus ancestros fue impulsada por cerebros cada vez más grandes que permitieron comportamientos más complejos, como mejores diseños para herramientas de piedra o ideas abstractas expresadas a través de la cultura y el arte.

Tres artículos publicados en línea esta semana socavan esa idea. Escrito por un equipo dirigido por Lee Berger, paleoantropólogo de la Universidad de Witwatersrand, y cuya publicación está prevista para los próximos meses en la revista eLifeproporcionan evidencia de que Homo naledi—una especie de homínido de cerebro pequeño que vivió en una época similar a la de los humanos primitivos— dejó grabados rupestres y enterró a sus muertos deliberadamente y con ceremonia.

H. naledi ha desconcertado a los científicos desde que se descubrió. En 2013, se encontraron alrededor de 1.500 huesos de al menos 15 individuos en el sistema de cuevas Rising Star en Sudáfrica, 25 km al norte de Johannesburgo. Era obvio que se trataba de una nueva especie de homínido. Pero colocándolo en el género Homoal que pertenecen los humanos modernos, fue controvertido. h naledi era un mosaico. Era bajo, alrededor de 145 cm de altura, con manos y pies humanos. Pero sus caderas y hombros se parecen más a los de australopitecoun género más simiesco ancestral de Homo.

Su cerebro parecía igualmente quimérico. La forma general de H. nalediEl cráneo es característico de Homo. El modelado de su caja craneana sugiere que tenía una corteza frontal altamente desarrollada, como otros miembros del género, que incluye tanto a los humanos modernos como a los neandertales. A pesar de eso, H. nalediEl cerebro de en su conjunto era notablemente pequeño, incluso controlando su estatura. Tenía aproximadamente la mitad del tamaño de un cerebro humano típico en relación con el tamaño de su cuerpo. Eso se parece más a algo que encontrarías en un miembro de australopiteco.

Todo eso condujo a disputas sobre si H. naledi fue uno de los primeros miembros de Homo o un miembro fallecido de australopiteco. Se asumió que probablemente tenía entre 2 y 3 millones de años, ya que esa era aproximadamente la ventana de tiempo en la que los dos se superpusieron. Pero cuando se analizaron las rocas de la cámara, revelaron otra sorpresa. H. naledi todavía vagaba por el planeta hace entre 235.000 y 335.000 años. Eso lo habría convertido en un tosco contemporáneo de los primeros humanos.

Las mentes de los muertos

Los últimos documentos no se refieren H. nalediLas características físicas de ‘s, pero intenta deducir cómo funcionaba su mente. En el primero, el Dr. Berger y sus colegas informan sobre fragmentos de huesos en lo que parecen ser restos de tumbas poco profundas. Las depresiones atraviesan las capas de roca del suelo de la cueva y no siguen su pendiente natural, lo que sugiere que son artificiales. Los huesos también están dispuestos de una manera que sugiere que los cuerpos se pudrieron mientras estaban cubiertos de tierra, en lugar de quedar expuestos al aire. El Dr. Berger cree que eso se suma a la evidencia convincente de que H. naledi se tomó la molestia de enterrar a sus muertos.

Los paleontólogos consideran que el entierro ceremonial es un gran problema, lo que indica la capacidad de razonar sobre ideas abstractas como la mortalidad y la identidad. Después de todo, la cueva Rising Star no es un lugar conveniente para enterrar cuerpos. Los homínidos habrían tenido que llevar el cuerpo por un terreno traicionero en la oscuridad, probablemente usando fuego para iluminar el camino (ya hay evidencia de que H. naledi usaba fuego para cocinar). “Era escéptico de que un homínido con un cerebro pequeño pudiera ser capaz de deshacerse deliberadamente de sus muertos”, dice Chris Stringer, un experto en evolución humana del Museo de Historia Natural de Londres que no participó en la investigación. “Pero esta evidencia es impresionante”.

Panel B en la antecámara de la colina que exhibe numerosos grabados y aguafuertes en la antigua muralla dolomítica

El segundo artículo informa sobre el descubrimiento de patrones geométricos abstractos tallados en tres paneles en las paredes de dos cámaras diferentes dentro de la cueva. Los grabados toman la forma de casi 50 líneas grabadas profundamente en la roca, que se cruzan para formar cuadrados, triángulos y cruces.

La roca sobre la que fueron grabados parece haber sido elegida deliberadamente, dice el Dr. Berger. “Puedes ver que la superficie ha sido preparada [with tools],” él dice. Y la profundidad de las tallas, argumenta, significa que es poco probable que las marcas se hayan hecho sin hacer nada. Si los grabados son realmente arte deliberado, entonces, H. naledi se uniría a los neandertales y H. sapienslos cuales tenían cerebros mucho más grandes, como los únicos homínidos con una inclinación artística.

El documento final analiza cómo interpretar estos hallazgos. Los científicos generalmente creen que el entierro ceremonial indica una cultura sofisticada que se siente cómoda con las ideas abstractas. Mientras tanto, el arte es un ejemplo del tipo de pensamiento simbólico que algunos creen que es un precursor del lenguaje y la cognición de alto nivel. Si una especie con un cerebro diminuto realmente estaba pensando de esa manera, sugiere que la historia de la evolución humana necesita un replanteamiento.

También prepara el escenario para una especie de crisis en el campo. Hace unas décadas, el registro fósil de los homínidos parecía bastante sencillo, lo que sugería que, en general, solo había una especie en un lugar determinado en un momento determinado. Eso facilitó unir evidencia material como herramientas de piedra, arte rupestre y evidencia de fuego con lo que mostraban los fósiles. Si solo había un homínido alrededor, debe haber sido responsable de lo que se encontró.

En estos días, el panorama parece mucho más complicado. H. naledi es el quinto nuevo homínido descubierto solo en los últimos 20 años. Y si H. naledi fuera tan inteligente como sugiere el Dr. Berger, complicaría aún más las cosas. Las herramientas o el arte rupestre, o cualquier otra evidencia de comportamiento sofisticado, podrían provenir plausiblemente de muchas más figuras en “La Marcha del Progreso” de lo que los científicos creían posible. La historia de la humanidad, al parecer, está aún más poblada de lo que habían pensado los científicos.

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