TSMC está sacando lo mejor de una mala situación geopolítica

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Fo un compañeroCon un valor de $ 430 mil millones que se extiende a ambos lados de uno de los puntos críticos geopolíticos más peligrosos del mundo, hay algo encantadoramente tranquilo en Taiwan Semiconductor Manufacturing Company (TSMC). Tanto Estados Unidos como China codician su capacidad inigualable para fabricar chips avanzados. Es un proveedor mucho más importante del primero que del segundo, pero si cualquiera de las superpotencias, mediante la presión económica o la fuerza bruta, sofocara por completo su independencia, las consecuencias serían inmensas. Muchas de sus plantas de fabricación se encuentran en la costa oeste de Taiwán y están peligrosamente expuestas a una invasión china a través del Estrecho de Taiwán. Sin embargo, se niega a dejarse llevar por el pánico. “Si hay una guerra entonces, Dios mío, todos tenemos mucho más que solo chips de los que preocuparnos”, dijo su fundador, Morris Chang, de 91 años, en un podcast el año pasado. Su sucesor como presidente, Mark Liu, insiste en que la paz es del interés de todos.

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Tal despreocupación corre el riesgo de sonar ingenua. Nos guste o no, la rivalidad entre las grandes potencias por los semiconductores, lo que algunos llaman la cortina de silicio, se ha solidificado en los últimos meses. China ha buscado durante mucho tiempo, en vano, construir una industria de chips desde cero. El año pasado, Estados Unidos reforzó su dominio sobre ciertas tecnologías de “cuello de botella”, como el diseño de chips de inteligencia artificial, software de chips y equipos de fabricación de semiconductores, para obstaculizar las ambiciones de China. Además, América PAPAS FRITAS La Ley, promulgada el año pasado, ha utilizado subsidios para atraer alrededor de $ 200 mil millones en compromisos de inversión. Uno de los mayores beneficiados ha sido Intel, rival y cliente de TSMC.

En respuesta, TSMC parece como si se hubiera unido al Tío Sam. El mes pasado, el presidente Joe Biden se paró frente a la gran fábrica estadounidense nueva de la firma en construcción en Phoenix, Arizona, y celebró una inversión propuesta de $ 40 mil millones. Sin embargo, mira más de cerca y TSMC ofrece lecciones sobre cómo manejar el sucio negocio de la geopolítica. Contrariamente a lo que algunas personas piensan, la nueva guerra fría no la obliga a separarse de Taiwán, donde tiene capacidad de fundición para fabricar más de las tres cuartas partes de los chips de alta gama del mundo. Es poco probable que ponga en peligro su rentabilidad, que genera los flujos de caja necesarios para mantener su ventaja. Sin embargo, está pensando en un futuro a largo plazo en el que un día puede haber una prima en la flexibilidad geográfica. En resumen, está jugando un sutil juego de diplomacia en el que sus intereses comerciales son lo primero.

La fabulosa en Phoenix es una exhibición A para los que temen la “des-Taiwanización”. Extendido sobre kilómetros de desierto, tiene un tamaño faraónico. Está previsto que comience a fabricar chips de cuatro nanómetros el próximo año, que, siempre que supere a Intel, serán los más avanzados jamás fabricados en Estados Unidos. Una gran parte de la inversión de $ 40 mil millones, TSMC dice, habrá una segunda fábrica que comenzará a fabricar chips aún más sofisticados en 2026. Su mayor cliente en Phoenix será Apple. Más allá de Estados Unidos, planea construir su primera fábrica en Japón para Sony, otro fabricante de dispositivos. Esto parece una estrategia para acercarse a sus clientes, lo que, si se encuentra en Taiwán, podría parecer sospechosamente un abandono.

“Tonterías sin sentido”, responde Pierre Ferragu de New Street Research, una firma financiera. TSMC ha lanzado casi simultáneamente una nueva fábrica en Taiwán, con cuatro veces la capacidad de obleas y una tecnología más avanzada que las dos fundiciones propuestas en Arizona. Su apuesta por Estados Unidos es más una póliza de seguro a largo plazo que un cambio de juego inmediato. Permite TSMC para comenzar el arduo trabajo de reclutar una fuerza laboral y acumular proveedores en Estados Unidos, proporcionando una base para la expansión “si los chinos están lo suficientemente locos como para bombardear Taiwán”. En el futuro previsible, sin embargo, la mayoría R&D es probable que permanezca en Taiwán. Lo mismo ocurrirá con al menos cuatro quintas partes de TMSCla capacidad de

Luego viene la rentabilidad. Los temores son dobles. En primer lugar, a pesar de todos los subsidios que ofrece Estados Unidos, la fabricación allí es abrumadoramente costosa, y la preocupación ha sido que TSMC asumirá las pérdidas como un gesto de buena voluntad hacia el país. En segundo lugar, los subsidios podrían respaldar el renacimiento de Intel, que hace mucho tiempo perdió su liderazgo en la fabricación de chips para TSMC pero desde entonces ha tocado el tambor para el nacionalismo de fichas. En los resultados del cuarto trimestre del 12 de enero, TSMC puso algunos de esos temores a descansar. Aunque los costos de construcción en los Estados Unidos son, dijeron los funcionarios, hasta cinco veces más altos que en Taiwán, indicaron que los clientes que querían que sus chips se fabricaran en Estados Unidos pagarían un precio más alto, protegiendo las ganancias. Además, a pesar de una recesión cíclica en el mercado global de chips, TSMC está aumentando la cuota de mercado frente a rivales como Intel. Como dice Malcolm Penn, un consultor de la industria, está tan a la vanguardia de la fabricación de chips que sus productos más avanzados siempre escasearán.

En algunas formas, TSMC se está acercando hábilmente a la administración de Biden. Es posible que las fábricas de Arizona no resuelvan el problema de seguridad de los chips de Estados Unidos. Pero al menos proporcionarán algunos de los buenos (es decir, sindicados) trabajos de manufactura tan queridos por el presidente. En otras formas, la empresa está construyendo una cobertura a largo plazo para su propio futuro. Cree que los chips de gama alta serán cada vez más complejos y costosos de fabricar, y la digitalización de la economía mundial aumentará la intensidad de su uso. En ese caso, eventualmente TSMC puede superar a Taiwán, cuya población se está reduciendo. Acceder a más capacidad intelectual global, en Estados Unidos o en cualquier otro lugar, se convertirá en un imperativo.

Llamada de cortina de silicona

¿Sus inversiones en el extranjero contribuirán al exceso de oferta que pesa actualmente en el mercado mundial de chips? No, dice el Sr. Penn. La demanda de chips aumenta un 8% al año en promedio. Siempre que las inversiones puedan ajustarse al estado del mercado, tiene sentido planificar para el futuro. Lo que más importa es hasta qué punto Estados Unidos y sus aliados ponen en la lista negra a China, donde TSMC tiene una fábrica en Nanjing que fabrica chips convencionales para uso doméstico. La empresa puede tener razón al creer que prevalecerá la cabeza fría. Pero si se equivoca, al menos ha iniciado el largo proceso de cubrir sus apuestas.

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