The Ashes contará con la pareja de equipos de cricket más débil en décadas

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Los fanáticos del CRICKET INGLÉS han sido mimados este verano. Primero, su país fue sede de la Copa del Mundo, que utiliza el formato internacional de un día (ODI). Ahora, apenas quince días después de que Inglaterra ganara el torneo, los fanáticos jubilosos esperan el mayor espectáculo de Test Cricket. El 1 de agosto marca el comienzo de Ashes, una serie de cinco juegos entre Inglaterra y Australia que se disputa cada dos años desde 1882. La rivalidad entre la madre patria y su antigua colonia en partidos de cinco días ha producido muchas de las actuaciones individuales más memorables del deporte. .

Esta edición, sin embargo, podría ser un anticlímax. La victoria de Inglaterra en la Copa del Mundo coronó al mejor equipo ODI del mundo, después de una revisión de cuatro años que produjo un lado intrépido de bateadores de gran impacto. El equipo de pruebas de Inglaterra, por el contrario, es mediocre. También lo es el de Australia. De hecho, un análisis estadístico de la historia de Ashes sugiere que, después de 15 años de excelente juego, la calidad de los dos lados ha caído a un nivel visto por última vez durante la década de 1990 poco inspiradora.

Debido a que no existe una liga anual en el cricket de prueba, medir la fuerza relativa de los equipos es más difícil que en otros deportes. El Consejo Internacional de Críquet (ICC) produce clasificaciones históricas, pero la fórmula no está diseñada para predecir resultados e ignora la ventaja de jugar en casa. Para algunos fanáticos, esta falta de un punto de referencia confiable de calidad es frustrante. Para otros, es parte de la alegría idiosincrásica del deporte.

Afortunadamente, hay una solución matemática. Los analistas ya han aplicado la fórmula Elo, un algoritmo ideado inicialmente para el ajedrez que puede pronosticar resultados entre dos oponentes, a una amplia gama de deportes. En los deportes de equipo, cada lado comienza con una calificación promedio (generalmente 1500 puntos) e intercambia puntos con sus oponentes cada vez que juegan. Se otorgan más puntos a los ganadores si derrotan a un equipo considerado mucho más fuerte. Devashish Fuloria, un escritor e investigador de cricket, ha entrenado el algoritmo Elo en todos los resultados de las pruebas desde 1877. Su modelo no solo explica la ventaja de jugar como local, sino también el hecho de que este factor es especialmente importante en las canchas polvorientas y giratorias de Asia.

El veredicto del procesamiento de números del Sr. Fuloria es claro (vea el gráfico anterior). Tanto Australia como Inglaterra alcanzaron las calificaciones Elo más altas de su historia hace aproximadamente una década. El lado del hemisferio sur subió a 1.805 puntos en 2008, el récord histórico de cricket de prueba. Los “Poms”, por su parte, llegaron a 1.670 en 2011, convirtiéndose en el mejor equipo del mundo en ese momento. Desde entonces, ambos países han sufrido un declive gradual. Hoy se sientan apenas por encima de 1.500.

Una gracia salvadora de estas caídas simultáneas es que los dos equipos están bien emparejados. El Sr. Fuloria actualmente tiene a Australia por delante por solo diez puntos Elo. Los apostadores en Betfair Exchange, un mercado de apuestas, calculan que los anfitriones tienen un 50% de posibilidades de recuperar la urna de los visitantes, que triunfaron la última vez. Inglaterra tiene una ligera ventaja en casa, pero necesita ganar la serie por completo (un empate 2-2 permitiría a los visitantes retener el trofeo).

Pero aunque las cenizas de este verano están finamente equilibradas, contarán con varios jugadores de segunda categoría. Desde 1995, ambos equipos no tenían una calificación Elo tan baja. Si los próximos partidos se recuerdan como clásicos, probablemente será gracias a partidos tensos y de baja puntuación. Es poco probable que haya muchas entradas notables que se extiendan hasta el cuarto o quinto día, como sucedió con tanta frecuencia entre 2005 y 2015.

polvo al polvo

¿Qué explica esta reciente mediocridad? Destacan tres razones. Lo primero y más importante es una cantidad cada vez menor de buenos bateadores de prueba, que generalmente tienen un promedio de al menos 40 carreras por despido en juegos de primera clase (que incluyen partidos de prueba y encuentros de cuatro días entre equipos regionales). En 2006, Australia podía presumir de contar con diez jugadores de este tipo en su plantilla de 16 del Ashes. Este verano sólo ha seleccionado a tres.

Los problemas de bateo de Inglaterra son ligeramente diferentes. Tienen muchos jugadores capaces de anotar algunas carreras rápidamente en partidos ODI más cortos. Pero muchas de sus estrellas de la Copa del Mundo no han logrado anotar grandes puntajes de manera consistente en partidos de primera clase, ya que a menudo se eliminan precipitadamente.

Una dependencia excesiva de este tipo de jugador ha hecho que el equipo inglés sea susceptible de perder una gran cantidad de terrenos en grupos. Una estadística alarmante es que Inglaterra ha perdido todos sus terrenos en una sola sesión de cricket de prueba (que dura un par de horas) cuatro veces desde 2016, sin haberlo hecho en los 78 años anteriores. La semana pasada sufrieron tal derrumbe ante la inexperta Irlanda. El equipo Ashes de Inglaterra contiene solo tres bateadores con promedios de primera clase superiores a 40, muy lejos de 2013, cuando podían elegir entre siete de ellos.

La escasez de bateadores de prueba ingleses y australianos es probablemente un problema generacional, similar a la falta de jóvenes en el tenis que puedan desafiar a Roger Federer, Rafael Nadal y Novak Djokovic. Golpear una pelota que viaja a 90 millas (145 km) por hora precisamente durante varios días es una habilidad rara. De manera tranquilizadora tanto para Inglaterra como para Australia, todavía están descubriendo muchos jugadores de críquet con otros talentos. El equipo de Australia este verano incluye seis jugadores de bolos que toman terrenos en partidos de primera clase por menos de 30 carreras en promedio, en comparación con siete de esos jugadores en su poderosa lista de 2006. Inglaterra tiene actualmente siete jugadores de bolos así de buenos, en comparación con los seis de 2013. (El mejor de ellos, James Anderson, parecía a punto de retirarse para las últimas dos series de Ashes, pero muchos jóvenes prometedores están esperando en las alas).

Sin embargo, si los selectores han sufrido por la falta de bateadores de prueba de calidad, han exacerbado ese problema con una gestión deficiente, la segunda razón del declive. Los jugadores de críquet de prueba a menudo se quejan de que los retoques pueden destruir la moral del vestuario, y los jugadores temen constantemente que los dejen caer. Saber que sus próximas entradas podrían ser las últimas, y que un mal tiro provocaría su final, conlleva un peaje psicológico sombrío. Muchos bateadores han hablado sobre sus batallas contra la depresión y la ansiedad.

Los selectores de Australia se han vuelto cada vez más culpables de descartar a los novatos de la prueba. Durante las décadas de 1990 y 2000, normalmente hacían debutar a unos tres jugadores nuevos cada año, con una carrera promedio de alrededor de 40 partidos. Sin embargo, desde 2010, han elegido a casi cinco novatos por año, que han sobrevivido a 16 partidos en promedio. Es imposible saber cuántos de estos novatos habrían florecido si se les hubiera dado más tiempo. Pero varios bateadores con sólidos promedios de primera clase se han quedado en el camino.

Históricamente, los seleccionadores ingleses han sido aún más gatillos, eligiendo al menos cuatro novatos al año desde la década de 1960. Recientemente, sin embargo, se han batido a través de los bateadores de apertura particularmente rápido. Unos 18 jugadores han cumplido ese rol en los últimos siete años, el doble que en los siete anteriores. Al igual que con Australia, ha habido un puñado cuyas carreras de primera clase justificaron una carrera más larga en el equipo.

La tercera razón de los resultados decrecientes de los dos países estaba más allá del control de los seleccionadores: los jugadores se portaban mal. En septiembre de 2017, Ben Stokes, el vicecapitán de Inglaterra, fue arrestado luego de una pelea callejera frente a un club nocturno. Más tarde, Stokes fue declarado no culpable de agresión, pero solo después de perderse una serie de Ashes. Inglaterra cayó 4-0 ante un mediocre Australia, despojado de la resistencia del vicecapitán con la pelota y el bate.

El incidente de Australia fue más dañino. En enero de 2018, Cameron Bancroft, un joven bateador, fue captado por una cámara de televisión golpeando la pelota con papel de lija de su bolsillo. Una trampa tan flagrante (los australianos esperaban que la bola manipulada hiciera más swing) provocó suspensiones de un año para Bancroft, Steve Smith (el capitán) y David Warner (su suplente). Smith y Warner son los mejores bateadores de Australia. Sin ellos, el equipo perdió 100 puntos Elo.

Los mercados de apuestas han descontado su retorno por las Ashes. Pero el daño persiste. Tim Paine, un portero que ofrece un liderazgo constante pero también un mísero promedio de bateo de primera clase de solo 29, fue elegido para suceder al Sr. Smith. Aunque sus actuaciones en el cricket de prueba han sido decepcionantes, los selectores no están dispuestos a cambiar al capitán una vez más.

Los abucheos que recibirán el Sr. Smith y el Sr. Warner, como lo hicieron durante la Copa del Mundo, harán que las cenizas de este verano sean particularmente enérgicas. Tal vez la atmósfera hostil inspire al dúo caído en desgracia a jugar algunas entradas superlativas, dignas del sagrado trofeo. Sin embargo, no se sorprenda si la mayoría de los partidos son exhibiciones de bateo de mala calidad.

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