¿Quién puede definir lo que significa Asia?

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WGALLINA RISHI SUNAK se convirtió en el primer primer ministro no blanco de Gran Bretaña en octubre pasado, Ronny Chieng, un comediante chino-malasio, fue acusado por “The Daily Show”, un programa satírico estadounidense de actualidad, de comentar las noticias. “Sé que todos están muy emocionados de que este sea el primer primer ministro asiático. Pero seamos claros: los indios no son asiáticos”, declaró.

El segmento provocó una reacción negativa menor en Estados Unidos. Pero algunos espectadores en Asia asintieron con la cabeza, ya que la diatriba irónica de Chieng golpeó algo que reconocieron. Durante siglos, las personas de las partes occidental y meridional de la región y las del este y sureste han luchado para entenderse mutuamente. Esa lucha está en el corazón de “Cómo Asia se encontró a sí misma”, un nuevo libro de un historiador, Nile Green, que enseña en la Universidad de California, Los Ángeles.

El término Asia fue acuñado por geógrafos griegos hace unos dos milenios y no apareció en el continente que describía hasta el siglo XVII, en los albores de la era del imperio europeo. Las raíces extranjeras de la palabra y del concepto son visibles en las transliteraciones que los asiáticos hicieron mientras luchaban con la idea: Asiya en árabe, persa y urdu; Esiya en bengalí y gujarati; Ajía en japonés; Yaxiya en chino.

El término tardó hasta el siglo XIX en ponerse de moda, e incluso entonces su uso más destacado fue de oposición: Asia como un dispositivo anticolonial, como “no Europa”. Incluso los “valores asiáticos” promovidos por Lee Kuan Yew, el fundador de Singapur, se entienden mejor en oposición a los occidentales. La ironía, como señala Green, es que fue la infraestructura colonial europea la que en muchos casos hizo posible el intercambio cultural interasiático, ya sea a través de rutas de barcos de vapor que abrieron los puertos del Indo-Pacífico a comerciantes, misioneros e intelectuales, o bien, más notablemente, a través de las lenguas europeas que servían de puente entre la gran cantidad de lenguas asiáticas.

Todavía en el siglo XX había pocos diccionarios entre los principales idiomas asiáticos, como el japonés, el urdu, el chino y el persa, y mucho menos entre los menores. A veces esto llevó a resultados cómicos. Cuando los misioneros bahá’ís intentaron convertir a los japoneses en 1914, recurrieron al uso del esperanto, un idioma inventado en Polonia en 1887. De manera similar, la literatura indígena sobre otras culturas asiáticas era escasa, lo que requería que los académicos buscaran fuentes en inglés, francés o ruso. .

Cuando los intelectuales de todo el continente eligieron comprometerse con la idea de Asia como algo que los unía, a menudo era como una forma de autoproyección. Los intelectuales chinos vieron a la India, cuyo pueblo no había podido luchar contra la colonización, como una lección de cómo no fracasar. Los indios especularon sobre la influencia de las antiguas escrituras hindúes en el taoísmo, o de la casta guerrera de la India en los samuráis de Japón.

Los musulmanes asiáticos intentaron reconciliar las nuevas (para ellos) religiones del budismo, el confucianismo, el taoísmo y el sintoísmo con su propia fe, presentando a Buda como un profeta islámico oa Confucio como un filósofo. Los asiáticos de Japón vieron a su propio país como un líder natural, especialmente a través del proyecto imperialista de una “esfera de co-prosperidad” continental. La aceptación de la idea de Asia no condujo automáticamente a un sentido de hermandad o respeto. Como escribe el Sr. Green, “la búsqueda de la solidaridad siempre planteó la pregunta: ¿unidad en términos de quién?”.

En la década de 1930, un luchador por la libertad indio, Rash Behari Bose (que se casó con una mujer japonesa y moriría como ciudadano japonés), le propuso al proto-hindú-nacionalista Veer Savarkar que “se debe hacer todo lo posible para crear un bloque hindú que se extienda desde el Océano Índico hasta el Océano Pacífico”. Unos 70 años después, Abe Shinzo, entonces primer ministro de Japón, ensalzó ante el parlamento de la India la idea de una “Asia más amplia” tomando forma “en la confluencia de los dos mares de los océanos Índico y Pacífico”. Lo que los analistas geopolíticos han llegado a llamar más recientemente el “Indo-Pacífico libre y abierto” ahora incluye a Estados Unidos y Australia como socios en la agrupación conocida como Quad, que busca contrarrestar el ascenso de China.

No es la primera vez que la idea de la cooperación interasiática incluye, y de hecho depende de, la tecnología y la infraestructura de Occidente. Y una vez más, mientras un país asiático busca atraer a estados más pequeños a su propia esfera, otras potencias se preguntan: “¿Asia en los términos de quién?” El concepto de Asia ha desafiado durante siglos ya pesar de muchos esfuerzos la definición. Y así, una vez más, bajo la apariencia del Indo-Pacífico, es más útil cuando se define en oposición.

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