Qué significan los estimulantes que mejoran el rendimiento para el crecimiento económico

Thacia el A fines del año pasado, Estados Unidos comenzó a quedarse sin medicamentos utilizados para tratar el trastorno por déficit de atención con hiperactividad (TDAH), incluidos Adderall (una anfetamina) y Ritalin (un estimulante del sistema nervioso central). Nueve de cada diez farmacias reportaron escasez del medicamento, que decenas de millones de estadounidenses usan para ayudar a mejorar el enfoque y la concentración. Casi al mismo tiempo, sucedió algo intrigante: la productividad estadounidense, una medida de la eficiencia en el trabajo, cayó. En el primer trimestre de 2023, la producción por hora cayó un 3%.

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¿Coincidencia? Probablemente. Muchas otras cosas podrían haber explicado la caída de la productividad. Sin embargo, muchas de las personas más productivas de Estados Unidos confían en Adderall para hacer el trabajo. A menudo parece que la mitad de Silicon Valley, el lugar más innovador de la Tierra, está en la materia. Y las cosas sorprendentes pueden causar pib subir y bajar, incluidos los días festivos, las huelgas y el clima. Lo que es más, la historia económica es clara: sin cosas que le den un zumbido a la gente, el mundo todavía estaría en la era económica oscura.

No todo el consumo de drogas ayuda a las personas a trabajar mejor, por supuesto. Don Draper de “Mad Men”, un televisor serie sobre ejecutivos de publicidad en la década de 1960, se encontró con muchas de sus mejores ideas tres whiskys profundos. Pero contrariamente a la creencia popular, Ernest Hemingway, uno de los más grandes autores de Estados Unidos, nunca aconsejó “escribir borracho, editar sobrio”, prefiriendo escribir sin alcohol. En un libro publicado en 1983, David Ogilvy, quizás el loco más famoso de la vida real, advertía de los peligros de los borrachos en la oficina. El consumo de cocaína, común en Wall Street y en Hollywood, puede dar a las personas un impulso a corto plazo. También causa graves problemas a largo plazo.

De hecho, los economistas normalmente piensan que las sustancias que alteran el estado de ánimo son un lastre para la prosperidad. Una estimación en 2007 colocó el costo del abuso de drogas en Estados Unidos en $ 193 mil millones, o alrededor del 1.3% de pib. Más recientemente, los economistas han analizado las “muertes por desesperación”, que muchos vinculan con el abuso de opioides. En 2021, más de 80 000 estadounidenses murieron por sobredosis de opioides.

Pero los estimulantes también pueden desempeñar un papel positivo. Considere dos de ellos: azúcar y café. El primero permitía a la gente trabajar más duro; el segundo les permitió trabajar de manera más inteligente.

Hasta principios del siglo XVIII, las calorías eran una limitación importante para el crecimiento económico occidental. En 1700, el suministro total de alimentos por persona en Gran Bretaña equivalía a unas 2.000 calorías al día, suficiente para que el hombre medio sobreviviera, pero no para hacer mucho más. Por lo tanto, los trabajadores eran ineficientes. Muchos de los pobres, que sobrevivieron con dietas aún más escasas, apenas tenían la energía para moverse, y mucho menos para hacer algo útil.

Esto cambió cuando aumentaron las importaciones de azúcar de las colonias británicas. El consumo anual de azúcar por persona aumentó de alrededor de 5 libras al año en 1700 a 20 libras en 1800, varias veces más que en Europa continental. Después de 1800, las importaciones se dispararon cuando los británicos desarrollaron un gusto por el té dulce y los pasteles. El cambio de una dieta rica en fibra a una rica en azúcar, señaló Robert Fogel, un economista ganador del premio Nobel, “aumentó la proporción de energía ingerida que [could] ser metabolizado”.

Algunos observaron que una proporción cada vez mayor de ingleses estaba engordando. Pero las importaciones también le dieron a la economía británica un subidón de azúcar. En Francia, a fines del siglo XVIII, alrededor del 10% de las personas no podían trabajar por falta de alimentación. En Gran Bretaña, por el contrario, solo el 3% inferior era incapaz. En el siglo XVIII británico pib el crecimiento fue siete veces más rápido que el de Francia. Fogel consideró que “traer a los ultrapobres a la fuerza laboral [and] aumentar la energía disponible para el trabajo de aquellos en la fuerza laboral” explica aproximadamente un tercio del crecimiento económico de Gran Bretaña en los siglos XIX y XX.

El café, por su parte, empujó a las clases medias a hacer cosas más grandes y mejores. Joel Mokyr de la Universidad Northwestern ha subrayado la importancia de una “cultura de crecimiento”, el título de un libro que publicó en 2016, para explicar la industrialización de Europa. Durante este período, la ciencia se volvió menos académica y más enfocada en resolver problemas del mundo real. Con el tiempo se convirtió en la sirvienta de los inventos, como el motor de combustión interna, que elevó enormemente el nivel de vida. Los cafés, que algunos en ese momento llamaron “universidades de centavo”, jugaron un papel crucial.

A principios del siglo XVIII, el centro de Londres albergaba hasta 600 cafeterías. El Marine Coffee House en Londres fue uno de los primeros lugares para una serie de conferencias sobre matemáticas, señala Mokyr. El London Chapter Coffee House era el favorito de los miembros de la Royal Society, los padrinos intelectuales de la revolución científica, y era el lugar donde la gente se reunía para discutir cómo se podía aplicar la ciencia. La cafeína lubrificó la discusión de una manera que el alcohol, un depresor, nunca pudo. El químico aumenta tanto la atención selectiva (centrándose en el estímulo relevante) como la atención sostenida (manteniéndola).

Esta no fue la única forma en que el café impulsó el crecimiento. En el siglo XVIII, Europa pasó a depender más de los relojes para organizar el tiempo de la actividad económica y menos de los ritmos naturales del cuerpo humano, como era común en las sociedades agrícolas. Las fábricas no pueden funcionar a menos que todos estén allí al mismo tiempo. Sin embargo, si la gente ahora tenía que levantarse a horas no naturales, necesitaban algo que los animara. “La cafeína se volvió fundamental para la época reglamentada de las sociedades urbanas industrializadas”, según Steven Topik de la Universidad de California, Irvine.

Volando alto

La escasez prolongada de TDAH la medicación ha impuesto un dolor real a quienes la necesitan para funcionar. Afortunadamente, sin embargo, la escasez ahora parece estar disminuyendo. Algunas farmacias finalmente están recuperando medicamentos y los reguladores han eliminado algunos medicamentos de su lista oficial de escasez. Los tipos de Silicon Valley han estado experimentando con otros estimulantes, como los nootrópicos, que no escasean. La productividad estadounidense parece, una vez más, estar aumentando. ¿Coincidencia?

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