¿Por qué es tan grande la carga de la deuda pública de Italia?

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Ocosa buena todo el mundo sabe sobre Italia es su enorme deuda pública. A casi el 150% de PIB, es cierto que es más pequeño que el de Japón. Al igual que Japón, Italia ha tenido mayormente un superávit de cuenta corriente, lo que la hace menos dependiente que, digamos, Gran Bretaña, de la amabilidad de los extranjeros. Pero la deuda de Japón está mayoritariamente en su propia moneda, una parte es propiedad de su banco central y gran parte del resto está en manos de los ahorradores nacionales (solo el 7% es de propiedad extranjera). Muchos ahorradores italianos ricos también tienen su deuda, pero alrededor del 45% de las acciones son de propiedad extranjera. Y está denominado en lo que es, en efecto, una moneda extranjera: el euro. De ahí el interés por lo esparcir—la diferencia de rendimiento entre Alemania e Italia.

La suposición natural de los europeos del norte es que la deuda pública de Italia refleja la incapacidad de recaudar suficientes impuestos para financiar el gasto público. Eso puede haber sido correcto cuando la mayor parte de la deuda se incurrió en las décadas de 1970 y 1980, y puede explicar por qué los alemanes temían antes de que comenzara el euro tener que pagar la cuenta de la extravagancia italiana. Pero la ficción del despilfarro fiscal italiano no ha reflejado la realidad desde 2000.

Fueron Alemania y Francia, no Italia, los primeros en violar las reglas del pacto de estabilidad de la zona euro para los déficits presupuestarios. Cuando golpeó la crisis financiera, Italia se inclinó hacia un déficit mayor. Pero durante tres décadas por lo general ha tenido superávits presupuestarios primarios (es decir, antes del pago de intereses). Hasta que covid-19 lo descarriló en 2020, Italia mantuvo su deuda pública prácticamente estable como parte de PIB. Ahora, el aumento de la inflación y las tasas de interés pueden causar más problemas. Aunque la inflación inesperada reduce las deudas nominales, las tasas de interés más altas elevan el costo de los préstamos y pueden hacer que los superávits primarios sean imposibles de sostener.

Tampoco es justo acusar a Italia de no recaudar suficientes impuestos para financiar el gasto público. La recaudación de impuestos ronda el 43% de PIB, menos que en Francia pero más que en Alemania o Gran Bretaña. de Italia pib per cápita se ha quedado atrás, y no está claro que los italianos obtengan beneficios proporcionales en los servicios públicos.

Entonces, ¿por qué la carga de la deuda pública de Italia sigue siendo tan notable? La mejor respuesta es mirar no el numerador (la deuda) sino el denominador (PIB). Antes del euro, Bélgica también tenía un alto índice de endeudamiento. Desde entonces, ha crecido más rápido, una de las razones por las que su proporción ha caído a poco más del 100 % de PIB. Lorenzo Codogno, ex funcionario del Tesoro, ha tratado de modelar lo que podría haber ocurrido con la proporción de Italia si hubiera igualado el crecimiento (peatonal) de Francia en los últimos 25 años: descubre que habría caído al 60% de PIB. Es poco probable que la mejor solución al problema de la deuda de Italia sea una mayor austeridad fiscal, sino un crecimiento renovado.

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