¿Podría Europa terminar con un problema de inflación peor que Estados Unidos?

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yoviene la inflacion abajo. A ambos lados del Atlántico, la caída de los costos de la energía está provocando suspiros de alivio. Los observadores de precios ahora se centran en la inflación subyacente, una medida que elimina los precios volátiles de los alimentos y la energía, y que suele aumentar mucho más lentamente y es más difícil reducirla. Desde octubre, la inflación subyacente en la zona euro ha sido más alta que en Estados Unidos. ¿Podrían los europeos terminar con un problema de inflación peor que sus pares transatlánticos?

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Todo economista conoce la máxima de Milton Friedman de que “la inflación es siempre y en todas partes un fenómeno monetario”. Pero las palabras del ganador del premio Nobel no parecen capturar el actual brote de inflación, donde las interrupciones del suministro posteriores a la pandemia, los derroches fiscales, un shock energético y la escasez de mano de obra han creado una tormenta casi perfecta que hace que los precios se disparen. Por lo tanto, la rapidez con la que baja la inflación puede depender no solo de lo que hagan los bancos centrales, sino también de cómo estos factores (las interrupciones, el shock energético y los aumentos salariales) afectan a las economías a ambos lados del Atlántico.

Junto a estas sorpresas, ha habido un tumulto extraordinario en las operaciones básicas de las economías del mundo rico. Covid-19 alteró la forma en que las personas trabajan, lo que consumen y dónde viven, y lo hizo en poco tiempo. La eliminación de las restricciones pandémicas condujo a un aumento en la demanda de viajes, salidas nocturnas y golosinas. Además de esto, los gobiernos de América y Europa han decidido subsidiar las tecnologías verdes en una escala sin precedentes. El capital, los insumos de producción y los trabajadores deben trasladarse a las partes de la economía que están creciendo y alejarse de las que se están reduciendo. Hasta que lo hagan, la economía no puede producir lo suficiente para satisfacer la demanda.

Sin embargo, cambiar de trabajo o invertir en nuevas plantas o software lleva tiempo. Un boom acelera el proceso. El trabajo reciente de Rüdiger Bachmann de la Universidad de Notre Dame y sus colegas muestra que los trabajadores en Alemania tienen más probabilidades de cambiar de trabajo cuando la demanda es alta que durante las recesiones. Otro estudio, utilizando datos estadounidenses, sugiere que mudarse a una empresa en crecimiento aumenta sustancialmente el salario del trabajador que cambia de trabajo. Por lo tanto, es probable que los cambios actuales en la economía produzcan algo de inflación, y eso puede ser deseable. Un artículo reciente de Veronica Guerrieri de la Universidad de Chicago y sus colegas argumenta que la política monetaria debería tolerar una inflación un poco más alta si al hacerlo permite a los trabajadores encontrar un nuevo trabajo durante los períodos de cambio económico.

Las políticas gubernamentales en América y Europa han afectado el ritmo de ajuste a estos cambios. El enfoque de Europa fue generalmente tratar de congelar las cosas durante la pandemia. Los gobiernos del continente crearon generosos planes de licencia, que mantuvieron a los trabajadores en sus puestos de trabajo existentes. A diferencia de Estados Unidos, no hubo un auge en el consumo de bienes duraderos, financiado por cheques de estímulo, que requiriera una mayor producción. Europa tampoco puso en marcha su economía para ayudar a una reasignación de trabajadores y capital. Si la inflación en Estados Unidos es el resultado de una reorganización económica, puede bajar más rápido que la de Europa una vez que se complete ese proceso.

Europa también tuvo que hacer frente a un golpe económico diferente. Julian di Giovanni de la Reserva Federal y sus colegas muestran que, en comparación con Estados Unidos, las crisis de oferta representaron una mayor proporción de la inflación en 2020-21. Los precios mayoristas del gas y la electricidad comenzaron a subir en otoño de 2021 y se dispararon después de que Rusia invadiera Ucrania, seguido de los precios del petróleo y el carbón. Esto sumó mucho más a la inflación en la Europa importadora de energía que en Estados Unidos.

El consenso en economía es que los bancos centrales no deberían endurecer demasiado la política en respuesta a un suministro temporal o un shock energético. Lidiar con tal impacto es bastante difícil, no es necesario darle otra vuelta al tornillo. Los efectos deberían disminuir con el tiempo siempre que las expectativas de inflación se mantengan estables. Ahora que la escasez de suministro en todo, desde la madera hasta las astillas, está disminuyendo y los precios de la energía están bajando, Europa debería beneficiarse más que Estados Unidos. Eso si la inflación no se ha afianzado.

La inflación se cuece en las economías cuando los trabajadores y las empresas llegan a creer que los precios seguirán subiendo. En el peor de los casos, esto crea una espiral de salarios y precios, con trabajadores y empresas incapaces de ponerse de acuerdo sobre una división del pastel económico. En un mercado laboral ajustado y flexible como el de Estados Unidos, que tiene poca negociación colectiva, el crecimiento de los salarios debería seguir rápidamente la inflación. Y eso fue lo que sucedió: el crecimiento de los salarios se aceleró cuando la inflación comenzó a subir. Como argumenta un nuevo artículo de Guido Lorenzoni de la Universidad Northwestern e Ivan Werning del Instituto Tecnológico de Massachusetts, esto teóricamente aumenta el riesgo de una espiral de salarios y precios. Pero Estados Unidos parece haber superado el punto de mayor peligro. De acuerdo con Indeed, un sitio web de contratación, el crecimiento salarial del país, aunque alto, ha estado cayendo durante un tiempo.

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En Europa, los salarios a menudo se deciden en convenios colectivos. A través de UE alrededor de seis de cada diez trabajadores están cubiertos por tales acuerdos. Los acuerdos suelen durar un año o más, lo que significa que los salarios tardan en adaptarse a las condiciones económicas. Eso fue genial cuando la inflación se puso en marcha. Las presiones salariales no se sumaron inmediatamente a la inflación. Los sindicatos y las empresas podrían negociar sobre cómo dividir el golpe en ingresos y ganancias. Después de todo, las dos partes se reúnen en la misma mesa todos los años para hacer un balance y ajustarse. Dado que cubren grandes porciones de la economía, tienen motivos para tener en cuenta los efectos macroeconómicos de cualquier acuerdo.

Pero las relaciones están sintiendo la tensión. Con la inflación obstinadamente alta en Europa, los sindicatos exigen una compensación adicional para sus miembros. Los equipos del sector público de Alemania buscan un aumento del 10,5% en la última ronda de negociaciones. Tales aumentos retrasados ​​en los salarios son una característica normal de una economía en la que los salarios tardan en ajustarse y que se ha visto afectada por un shock de oferta. Como demuestran los Sres. Lorenzoni y Werning, los salarios reales normalmente se ven afectados antes de recuperar su antiguo nivel. Pero mientras América parece estar progresando, el viejo continente sigue estando algo rezagado. La carrera de inflación de Europa tiene más tiempo para correr.

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