Los problemas de Chicago están sobrevalorados | El economista

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Fo un sentido de lo que está prosperando en Chicago, vale la pena visitar las oficinas de Hazel Technologies, una empresa con sede en Fulton Market, aproximadamente a una milla al oeste del Loop del centro de la ciudad. En la mayor parte de un piso completo de un elegante edificio de oficinas nuevo, los escritorios y cubículos habituales han sido reemplazados por un laboratorio. Alrededor de tres docenas de científicos lo utilizan para diseñar prototipos de paquetes de productos químicos que ayudan a mantener frescas las frutas y verduras al controlar la creación de etileno, un gas que induce la maduración. En otro piso, el personal comercial vende los productos químicos a clientes de todo el mundo. Hazel, fundada en 2015 por tres PAGhD estudiantes de la Universidad Northwestern, en los suburbios del norte, ha crecido en los últimos años a más de 100 empleados. En 2021 recaudó 70 millones de dólares en financiación de riesgo y ahora funciona en una docena de países.

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Pocos habitantes de Chicago han oído hablar de Hazel, incluso los peces gordos de la ciudad apenas lo conocen. Y, sin embargo, el distrito de West Loop, donde se encuentra Fulton Market, está repleto de nuevas empresas como esta, que hacen cosas lucrativas en silencio. Los trabajadores que están contratando están llenando no solo oficinas sino también docenas de nuevos edificios de apartamentos. Y vienen más. Al otro lado de la calle de las oficinas de Hazel, las grúas ya están trabajando para convertir lo que actualmente es un terreno baldío en otra torre brillante de vidrio y acero. Patrick Flynn, cofundador de la firma, dice que incluso él está desconcertado por el ritmo de cambio que lo rodea. Cuando era un adolescente en Chicago a fines de la década de 1990, este extremo oeste del Loop era un área en la que tendría cuidado al caminar por la noche los fines de semana, dice. Hoy en día, el barrio está tan de moda que incluso tiene una sucursal de Soho House, un costoso club londinense que abre sus puertas en cualquier parte del mundo que los consultores de administración consideren moderno.

Y, sin embargo, esta historia no es la que escuchas en las salas de juntas de la ciudad. En cambio, mucha gente en Chicago piensa que la ciudad está entrando en una espiral de declive. “Hay una sensación general de que nuestra ciudad está en crisis”, dijo Chris Kempczinski, el CEO de McDonald’s, con sede en la ciudad, en septiembre. En junio, Ken Griffin, el multimillonario fundador de Citadel, un fondo de cobertura, se mudó con su dinero y gran parte de su personal de la ciudad a Miami. Menos de un año antes, había afirmado que “Chicago es como Afganistán en un buen día”. El año pasado, Boeing y Caterpillar también trasladaron sus oficinas centrales en la región de Chicago, a Washington, EE. CORRIENTE CONTINUA, y a Texas, respectivamente. Incluso los Osos de Chicago, la ciudad de NFL equipo, están proponiendo dejar su hogar en Soldier Field, en la orilla del lago, para mudarse a los suburbios. Mientras la ciudad se prepara para las elecciones de alcalde y concejo municipal en febrero, esta sensación de fatalidad es contagiosa. ¿Pero está justificado?

Según Rob Paral, demógrafo de la Universidad de Illinois, Chicago ha tenido durante mucho tiempo “esta preocupación neurótica de si se va a convertir en otra ciudad del cinturón industrial”. Pero el crecimiento en el West Loop muestra cuán exagerado es esto. Entre los dos censos de 2010 y 2020, un área que Paral llama el “Super Loop”, que abarca el centro tradicional de la ciudad y los vecindarios que lo rodean, creció en población en un 18%. Aún más notable, el número de unidades de vivienda creció un 23%. Aproximadamente uno de cada ocho habitantes de Chicago ahora vive en el centro de la ciudad, frente a un número casi insignificante hace solo una generación. Según datos del estado de Illinois, la cantidad de puestos de trabajo en un “anillo empresarial externo” más o menos análogo creció un 33 % entre 2011 y 2020 (aunque luego cayó bruscamente en 2021 debido a la covid).

Clima de clase mundial

Mire “Chicagoland” como un todo, no solo los 2,7 millones de habitantes de la ciudad, sino también los otros 6 millones más o menos en sus suburbios, y es cierto que el desempeño de la ciudad parece mucho más mediocre. Como parte del total de Estados Unidos PIB, la región disminuyó del 4,3 % al 3,7 % entre 2001 y 2020. Las ciudades costeras como Nueva York, San Francisco y Seattle han crecido mucho más rápido, al igual que las ciudades del cinturón solar del sur como Austin y Houston, que está en camino de superar a la población de Chicago. dentro de la próxima década. De manera preocupante, incluso se ha quedado atrás de algunas otras ciudades del medio oeste, como Columbus, Ohio, que ahora alberga a 900,000 personas, e Indianápolis, Indiana, que alberga a 800,000. Eso es preocupante para la región. Pero cuando la ciudad propiamente dicha está creciendo rápidamente, la posibilidad de que entre en una espiral de muerte, ya que los residentes se van y los impuestos no pueden cubrir los servicios, lo que provoca que más se vayan, es baja. De hecho, la ciudad de Chicago está robando residentes y negocios de los suburbios. Entre los dos censos, el estado de Illinois en su conjunto perdió población; Chicago lo ganó.

Una dinámica similar se aplica a la mayor obsesión de los políticos y el mundo empresarial: el crimen. En términos absolutos, Chicago tiene más asesinatos que cualquier otra ciudad estadounidense: más de 800 en 2021 y 723 en 2022. Otros delitos violentos de alto perfil, en particular el robo de automóviles, se han disparado desde la pandemia, generando titulares desagradables. Sin embargo, el crimen se ha disparado en todo Estados Unidos, y no mucho más en Chicago que en otros lugares. Comparado con Nueva York o Los Ángeles, Chicago es un lugar terriblemente violento. Pero la tasa de homicidios sigue siendo más baja que en muchas otras grandes ciudades, como Washington, corriente continua, Indianápolis y Atlanta. El crimen debería preocupar a los líderes de Chicago: el daño humano causado es enorme. Pero es más difícil argumentar que es una amenaza para la base económica central de la ciudad. La violencia se concentra en algunos de los barrios más pobres, principalmente en el lado sur y oeste de la ciudad, donde un legado de segregación ha dejado los barrios abandonados. Ahí está cada vez peor. Las tasas de homicidios en los barrios más ricos de la ciudad, incluido el centro, apenas son más altas que en otras partes de Estados Unidos.

no digas provincial

Lo que tiene Chicago, dice Aaron Renn del Instituto Manhattan, un grupo de expertos de derecha, es una crisis de identidad. “Chicago siente que merece ser considerada una de las ciudades globales más importantes”, dice. Pero mientras que su cultura, museos, restaurantes y mucho más pueden considerarse verdaderamente globales, su economía no lo es del todo. Donde las ciudades costeras se han especializado en finanzas o tecnología, Chicago es una economía diversificada. Tiene tecnología: Google está ocupado renovando un bloque de oficinas modernista, el Centro Thompson, en el centro de la ciudad para albergar a más de 2000 trabajadores. Tiene financiación: la Bolsa Mercantil de Chicago sigue siendo un centro de negociación de derivados y materias primas. Incluso todavía tiene una industria manufacturera relativamente grande. Pero ningún sector domina, y la ciudad tiene pocas empresas de primer nivel con sede allí. En lugar de ser una verdadera “ciudad global”, su economía tiende a reflejar la de Estados Unidos en general. Su mayor activo, dice Renn, es la asequibilidad, lo que significa que los profesionales de clase media alta pueden tener el tipo de estilo de vida urbano próspero que apenas es posible en Nueva York o San Francisco.

Y según Pete Saunders, urbanista y comentarista, ese fracaso en escapar de su verdadera americanidad es la fuente de gran parte de la angustia de la ciudad. “Chicago ha tratado de escalar las alturas que tienen la mayoría de las ciudades costeras, pero no hemos llegado allí y hay frustración”, dice. A la mitad de la ciudad le está yendo excepcionalmente bien, dice, pero la otra mitad está luchando, como ciudades en el cinturón industrial, con un legado de desindustrialización, segregación y gobierno local empobrecido. Mientras que un vecindario como River North agregó más del 20 % a su población en la década hasta 2020, Englewood, en el extremo sur, perdió el 20 %, la mayoría de ellos residentes negros. Aunque la ciudad en general puede no estar en una espiral de muerte, en esos lugares se puede sentir como si lo estuviera. En la década hasta 2020, Chicago perdió 85.000 residentes negros, más que cualquier otra gran ciudad excepto Detroit.

Con el tiempo, las matemáticas simples sugieren que la población de Chicago podría crecer bastante rápido. Dicho brutalmente, los vecindarios más pobres como Englewood no tienen mucha gente que perder. La desindustrialización solo puede continuar hasta que no quede ninguna industria que perder. Por el contrario, las partes en crecimiento de la ciudad pueden continuar creciendo, con muchos menos de los no al lado de mi casalimitaciones que están estrangulando a las ciudades costeras y sin los costos de la expansión que ahora afecta a lugares como Austin, Texas. Como muestra el West Loop, cuando hay demanda, no hay escasez de terrenos para construir nuevos y lujosos condominios o bloques de oficinas. “Tenemos espacio para crecer”, dice Samir Mayekar, teniente de alcalde de la ciudad, quien argumenta que incluso la proliferación de lotes abandonados debe verse como una oportunidad, porque significa que siempre hay espacio para construir. Eso es incluso antes de tener en cuenta los beneficios desconocidos a medida que empeora el cambio climático, como el acceso a agua dulce, un clima estable (aunque miserablemente frío en invierno) y una red eléctrica sólida, lo que podría hacer que Chicago sea más atractiva en el futuro de lo que ha sido. .

El desafío para Chicago es centrarse en esa visión a más largo plazo y garantizar que la riqueza que se crea en la ciudad pueda superar sus antiguas barreras raciales para beneficiar a todos los que viven allí. Es un objetivo que los líderes cívicos de la ciudad, demasiado centrados en las dificultades inmediatas, normalmente no logran articular. Las elecciones de febrero parecen obviar casi por completo la discusión sobre una visión a largo plazo, y quienquiera que gane se encontrará con las mismas limitaciones políticas que tienen todos los alcaldes de Chicago. Pero de una manera que difícilmente hace que el lugar sea único. De hecho, representa el desafío que enfrenta toda América, en microcosmos.

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