Los antidepresivos se prescriben en exceso, pero realmente ayudan a algunos pacientes

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Aronda El 10% de los adultos occidentales toman antidepresivos, lo que los convierte en uno de los tipos de drogas más populares del mundo. En la superficie, su prevalencia parece difícil de conciliar con la evidencia decepcionante de su utilidad. Para la mayoría de las personas, son solo un poco más efectivos que un placebo y, a menudo, pueden inducir dependencia o infligir efectos secundarios no deseados.

¿Por qué, entonces, se recetan con tanta frecuencia? Una posible explicación es el sesgo en la literatura científica, en la que se basan los médicos al decidir el tratamiento. Los estudios que hacen que los medicamentos parezcan útiles tienen muchas más probabilidades de aparecer en revistas que aquellos que muestran poco efecto. Un análisis de antidepresivos aprobado por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA) en Estados Unidos encontró que, entre los 51 ensayos relevantes citados en artículos académicos en 1985-2006, la agencia había clasificado 37 (73%) como que arrojaron “pruebas sustanciales de eficacia”. Otros 11 (22 %) no cumplieron con este estándar, pero aun así promocionaron un resultado positivo, para un resultado diferente al que los autores originalmente habían planeado medir.

Por el contrario, los resultados de 23 ensayos de estos medicamentos que no se publicaron pintaron un panorama sombrío. Sólo uno tenía un FDA-resultado positivo reconocido, reduciendo la proporción de tales resultados en la muestra completa al 51%.

En 2022 el bmj publicó un desglose del universo completo de juicios presentados ante la FDA en 1979-2016. Descubrió que los placebos reproducían la mayoría de los beneficios de las píldoras. Entre los pacientes levemente deprimidos, que comenzaron los ensayos con puntajes de 13 a 17 en la escala de depresión de Hamilton, ampliamente utilizada, aquellos que recibieron los medicamentos mejoraron en 7.1 puntos. Las personas que recibieron un placebo vieron disminuir la depresión en 6,1 puntos, una brecha de un punto. Para los pacientes gravemente deprimidos, con puntajes iniciales de al menos 23, la diferencia fue de 2,2 puntos todavía modestos: 11,3 para los medicamentos y 9,1 para un placebo.

Sin embargo, estos promedios oscurecen otra razón por la que los médicos prescriben antidepresivos con tanta frecuencia: las respuestas de los pacientes a ellos varían ampliamente. En lugar de una curva de campana, la distribución de los resultados de los individuos en la bmj El estudio parecía una meseta, con una cumbre modesta en un extremo. Para las drogas, este pico se situó en el lado que representa grandes reducciones en la depresión. Para el placebo, aterrizó en el lado de pequeños descensos.

Los autores lograron reproducir este patrón dividiendo a los pacientes en grupos que vieron mejoras grandes, moderadas o insignificantes, cada uno con su propia distribución en forma de campana. Estimaron que para el 15% de las personas, los antidepresivos proporcionaron grandes beneficios independientemente del efecto placebo.

El sesgo de publicación se ha reducido durante los últimos 15 años, gracias a las nuevas reglas sobre el registro previo de cómo se evaluarán los resultados de los estudios. No obstante, los antidepresivos siguen siendo populares. Debido a que los médicos no pueden predecir si un paciente determinado se encuentra entre el 15 % al que ayudan los medicamentos, la única forma de saberlo es probarlos.

En los últimos años, los investigadores han comenzado a buscar rasgos psicológicos y biológicos que tienden a aparecer en pacientes que obtienen grandes beneficios de los antidepresivos. Si tienen éxito, los médicos podrán reemplazar su enfoque actual de prueba y error con precisión basada en datos.

Fuentes del gráfico: “Respuesta a la monoterapia aguda para el trastorno depresivo mayor en ensayos aleatorizados controlados con placebo presentados a la FDA de EE. UU.: análisis de datos de participantes individuales”, por MB Stone et al., BMJ, 2022; “Publicación selectiva de ensayos de antidepresivos y su influencia en la eficacia aparente: comparaciones actualizadas y metanálisis de ensayos más nuevos versus más antiguos”, por EH Turner et al., PLOS Medicine, 2022

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