Las luces del faro están perdiendo su barrido

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Iun niño Si dibujaran un faro, dibujarían Trevose. Es perfecto. Paredes redondas y blancas arriba; acantilados rocosos debajo; mares tormentosos más allá. Y lo mejor de todo es su haz. A medida que el sol se pone, comienza el rayo: oscuro-claro-oscuro-claro, toda la noche, todas las noches. Durante 110 años, el haz de luz que gira lentamente de Trevose ha barrido el cielo, el mar, la tierra. Y ahora está saliendo. El 23 de octubre, el haz de barrido de Trevose se detendrá. Un más simple CONDUJO la luz vendrá en su lugar. Se encenderá y apagará. Pero el rayo en movimiento se habrá ido.

Los faros de Gran Bretaña están perdiendo su barrido. Muchos de los grandes rayos que surcaron los mares y las costas de Inglaterra durante más de un siglo, casi más una metáfora que una mera ayuda marítima, están siendo eliminados. Uno por uno, sus enormes lentes que giran lentamente están siendo removidos; uno por uno mas simple intermitente CONDUJOs parpadeará y se apagará en su lugar. Muchos se quedarán (ya que son demasiado difíciles de reemplazar); pero muchos ya se han ido. Las amplias luces de Beachy Head y Portland Bill se han ido; también lo ha hecho Sark; también lo ha hecho Flamborough.

Es asombroso que muchos de estos faros existieran. Construir torres de 50 metros es difícil; construirlos sobre rocas irregulares en mares embravecidos es “lo más peligroso que puedes hacer”, dice James Campbell, profesor de arquitectura e historia de la construcción en la Universidad de Cambridge. Los primeros faros se cayeron, se quemaron o fueron arrastrados como castillos de arena en las tormentas. Luego, en 1756, un ingeniero de la Royal Society llamado John Smeaton decidió hacer las cosas de manera diferente: en lugar de construir su cuadrangular hacia el mar, copiaría el tronco del roble inglés que tan bien resistía las tormentas. Un nuevo estilo de faro (alto, ahusado, curvo) comenzó a crecer alrededor de la costa inglesa; hoy 66 están en uso en Inglaterra y Gales, muchos tan delgados que se balancean, como árboles, con fuertes vientos.

Son solo algunas luces entre muchas. Los marineros de agua dulce casi nunca se darán cuenta, pero miles de luces rodean las costas: algunas rojas, algunas verdes, algunas blancas; algunos intermitentes, algunos girando, algunos quietos; una exhibición navideña costera, que les dice a los marineros a dónde ir. Pueden ser bonitos, pero su ubicación es precisa, ya que actúan como cables trampa trigonométricos para los marineros: navegue demasiado lejos de esta manera y estas luces no se alinearán; gire demasiado en esa dirección y la luz se pondrá roja.

Y sobre todos ellos están los faros, aunque su grandeza es casi una ilusión óptica: el gran haz de luz de Trevose proviene de una pequeña bombilla de 35 vatios que puedes sostener en la palma de tu mano. Su brillo, en todos los sentidos, radica en sus lentes de Fresnel, las enormes lentes de vidrio que giran lentamente de los faros (para imaginar su forma, imagine una piedra que cae en una piscina y luego sus ondas se congelan) que rebotan la luz una y otra vez hasta que se convierte en un rayo que viaja 30 km mar adentro. Cada lente es enorme, más alta que un humano y pesa más de tres toneladas, pero está tan delicadamente equilibrada sobre su lecho de mercurio que puedes girarla, como un elefante sobre hielo, con el empujón de un solo dedo.

Ese mercurio es la razón por la que tienen que irse. Trinity House, que cuida los faros de Inglaterra y Gales, está tratando de eliminar todos los cojinetes de mercurio de sus propiedades; en parte porque es venenoso y en parte porque una luz que gira tiene más cosas que pueden salir mal. Los faros no estaban realmente destinados a barrer de todos modos; el “telar” era solo para proporcionar un destello cronometrado para que los marineros supieran qué luz estaban mirando. Cada faro, un Morse marítimo, tiene su propio patrón: Beachy Head parpadea dos veces cada veinte segundos; Trevose cada siete y medio. CONDUJOs puede hacer esto sin el drama. Saca el telar y sacas la poesía, pero también, dice Nigel Hare, jefe de requisitos de navegación en Trinity House, “una parte significativa del riesgo” de que fallen.

También reduce el costo. En 1996, el economista William Nordhaus escribió un artículo comparando cómo había caído el costo de la iluminación desde la época de Babilonia y encontró la respuesta: mucho. El trabajo de una hora hoy compra 350.000 veces más luz que en la antigua Babilonia. Trinity House es la visión de Nordhaus en forma náutica: hace 40 años, tenían 1.900 empleados, incluidos tres fareros en cada faro; barqueros para llevarles comida y combustible y empujones para manejarlos. Hoy en día, tienen 300. Todos los faros británicos no están tripulados: abre las puertas de uno y te recibe el silencio y el olor a aceite de motor.

Ahora, en Trevose, la energía necesaria para iluminar el mar caerá una vez más. El gran rayo todavía buscará sobre las olas por algunos meses más, pero la lente se está saliendo; para noviembre se habrá ido. El rayo dará una última vuelta (cielo, mar, tierra) y luego terminará una era.

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