La NASA y DARPA desarrollarán un motor de cohete térmico nuclear que puede llevar humanos a Marte: informes

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La NASA se está asociando con la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de Defensa, o DARPA, para utilizar un motor de cohete térmico nuclear en el espacio, según los informes.

En un comunicado de prensa el martes, la NASA dijo que el motor de cohete térmico nuclear algún día podría usarse para misiones tripuladas de la NASA a Marte.

Concepto artístico de la nave espacial Demonstration for Rocket to Agile Cislunar Operations (DRACO), que demostrará un motor de cohete térmico nuclear. La tecnología de propulsión térmica nuclear podría usarse para futuras misiones tripuladas de la NASA a Marte.
(DARPA y NASA)

Ambas agencias colaborarán en el programa Demonstration Rocket for Agile Cislunar Operations, o DRACO, bajo un “acuerdo no reembolsable”.

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El acuerdo, se lee en el comunicado, está diseñado para beneficiar a ambas agencias al tiempo que describe roles, responsabilidades y procesos que podrían acelerar el desarrollo del programa.

“La NASA trabajará con nuestro socio a largo plazo, DARPA, para desarrollar y demostrar tecnología avanzada de propulsión térmica nuclear a partir de 2027”, dijo el administrador de la NASA, Bill Nelson. “Con la ayuda de esta nueva tecnología, los astronautas podrían viajar hacia y desde el espacio profundo más rápido que nunca, una capacidad importante para prepararse para las misiones tripuladas a Marte. Felicitaciones tanto a la NASA como a DARPA por esta emocionante inversión, mientras encendemos el futuro, juntos. .”

El cohete térmico nuclear permitiría que el tránsito entre la Luna y Marte tome menos tiempo y al mismo tiempo reduciría el riesgo para los astronautas.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, habla durante una visita al Centro de Vuelo Espacial Goddard de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) el 5 de noviembre de 2021 en Greenbelt, Maryland.

El administrador de la NASA, Bill Nelson, habla durante una visita al Centro de Vuelo Espacial Goddard de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio (NASA) el 5 de noviembre de 2021 en Greenbelt, Maryland.
((Foto de OLIVIER DOULIERY/AFP vía Getty Images))

Los viajes más largos requieren más suministros, por lo que reducir el tiempo de tránsito sería un componente clave para las misiones humanas a Marte.

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Los beneficios adicionales incluyen una mayor capacidad de carga científica y una mayor generación de energía para instrumentos y comunicaciones.

Los motores de cohetes térmicos nucleares tienen un reactor de fisión que genera temperaturas extremadamente altas. La NASA dijo que el motor transfiere ese calor a un propulsor líquido que se expulsa a través de una boquilla que impulsa la nave espacial.

Este tipo de motores, agregó la NASA, pueden ser tres veces más eficientes que los motores de propulsión química.

El rover Perseverance Mars de la NASA usó su generador de imágenes Mastcam-Z de doble cámara para capturar esta imagen de "Santa Cruz," una colina dentro del cráter Jezero, el 29 de abril de 2021, el día 68 marciano, o sol, de la misión.

El rover Perseverance Mars de la NASA utilizó su generador de imágenes Mastcam-Z de doble cámara para capturar esta imagen de “Santa Cruz”, una colina dentro del cráter Jezero, el 29 de abril de 2021, el día 68 marciano, o sol, de la misión.
(Créditos: NASA/JPL-Caltech/ASU/MSSS)

“La NASA tiene una larga historia de colaboración con DARPA en proyectos que permiten nuestras respectivas misiones, como el servicio en el espacio”, dijo la administradora adjunta de la NASA, Pam Melroy. “Expandir nuestra asociación a la propulsión nuclear ayudará a impulsar el objetivo de la NASA de enviar humanos a Marte”.

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Como parte del acuerdo, la NASA liderará el desarrollo técnico del motor térmico nuclear, mientras que DARP funcionará como autoridad contratante para la etapa y el motor, incluido el reactor.

DARPA también liderará el programa general, incluida la integración del sistema de cohetes, adquisiciones, aprobaciones, seguridad, programación y más.

El objetivo es poder demostrar el cohete en el espacio a partir de 2027.

“DARPA y la NASA tienen una larga historia de colaboración fructífera en el avance de tecnologías para nuestros respectivos objetivos, desde el cohete Saturno V que llevó a los humanos a la Luna por primera vez hasta el servicio robótico y el reabastecimiento de combustible de los satélites”, dijo la Dra. Stefanie Tompkins, directora, dijo DARPA. “El dominio espacial es fundamental para el comercio moderno, el descubrimiento científico y la seguridad nacional. La capacidad de lograr avances en la tecnología espacial a través del programa de cohetes térmicos nucleares DRACO será esencial para transportar material a la Luna de manera más eficiente y rápida y, finalmente, , gente a Marte”.

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La NASA dijo que las últimas pruebas de motores de cohetes térmicos nucleares realizadas por los EE. UU. se llevaron a cabo hace más de 50 años en el marco de los proyectos Nuclear Engine for Rocket Vehicle Application y Rover de la NASA.

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