La actuación de Starlink en Ucrania ha iniciado una nueva carrera espacial

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“YOES UN HECHO: estamos en una carrera espacial.” Eso dijo Bill Nelson, el jefe de NASA, el 1 de enero. Advirtió que si China logra aterrizar en la Luna antes de que Estados Unidos regrese allí, podría apoderarse de los recursos lunares e incluso decirle a Estados Unidos: “Manténgase alejado, estamos aquí, este es nuestro territorio”.

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Nelson tiene razón al prever una carrera espacial, pero se equivoca al centrarse en la Luna. Tiene valor simbólico, pero no recursos útiles que no se puedan obtener mucho más fácilmente en la Tierra. La próxima carrera espacial ha sido desencadenada por la invasión rusa de Ucrania. Está sucediendo más cerca de la Tierra. Y es uno que Estados Unidos, gracias en gran parte a una sola empresa, está ganando.

La empresa es SpaceX. Fundada por Elon Musk para permitir la colonización de Marte, fabrica cohetes reutilizables muy baratos, cuyas primeras etapas regresan de la atmósfera superior, aterrizando con gracia sobre sus colas. Han convertido a la empresa en una superpotencia espacial: SpaceX ahora pone más cosas en órbita que todas las demás empresas y países combinados.

Desde 2019, ha utilizado esa capacidad para construir Starlink, una “megaconstelación” de satélites diseñados para transmitir Internet a lugares a los que no llega la banda ancha convencional. En tres años, SpaceX ha lanzado alrededor de 3.500 satélites Starlink, aproximadamente la mitad del número total de satélites activos que ahora están en órbita. Planea lanzar hasta 40.000.

Starlink está dirigido a los consumidores. Pero al comienzo de la guerra, el gobierno de Ucrania le pidió a SpaceX que le enviara los platos pequeños y portátiles que permiten a los usuarios conectarse a la red. Como explica nuestro informe, desde entonces se ha vuelto vital para el esfuerzo de guerra de Ucrania. Los soldados lo utilizan para comunicarse, identificar objetivos y cargar imágenes para relaciones públicas propósitos Internet satelital no es una idea nueva, incluso en una zona de guerra. Pero Starlink representa un cambio radical de dos maneras. Una es la gran cantidad de capacidad que ofrece. Anteriormente, los enlaces satelitales estaban reservados en gran medida para los oficiales superiores, el cuartel general y los pilotos de drones, y la mayor parte de las comunicaciones de nivel inferior se manejaban por radio. Starlink significa que las tropas de primera línea pueden transmitir videos, imágenes y mensajes en tiempo real, incluso cuando avanzan más allá del alcance de las redes móviles. Eso proporciona el tipo de agilidad táctica vital para la guerra moderna.

El segundo es su resistencia al ataque. Starlink, hasta ahora, ha sobrevivido a los intentos de bloquearlo o piratearlo. Rusia ha dicho que su uso en Ucrania lo convierte en un objetivo militar legítimo. Pero mientras que las redes satelitales tradicionales, compuestas por un pequeño número de satélites grandes y complicados, son vulnerables a los misiles antisatélite, Starlink no lo es. La cantidad de satélites y la velocidad con la que SpaceX puede reemplazarlos hacen que intentar derribarlo sea inútil. La firma promedió alrededor de un lanzamiento por semana en 2022 y espera ir aún más rápido este año.

Hay desventajas en confiar en un magnate caprichoso para la infraestructura vital. Musk se ha quejado del costo de subsidiar el uso de Starlink por parte de Ucrania, que dice asciende a aproximadamente $100 millones. Retrocedió después de una reacción violenta, pero seguramente tenía razón. La caridad no es forma de dirigir una guerra: nadie espera que Lockheed Martin done misiles. Es mejor que el gobierno de Estados Unidos cubra el costo, como lo hace con otras ayudas militares.

En octubre estalló una disputa con el gobierno de Ucrania, cuando Musk sugirió un plan de paz que implicaba que Rusia mantuviera el control de Crimea, que invadió en 2014. Aunque las relaciones se han reparado (al menos en público), SpaceX todavía se resiste a permitir que Ucrania use su sistema para lanzar ataques en territorio ocupado, o dentro de la propia Rusia.

Pero, en términos generales, el sistema ha funcionado bien. En 2022, SpaceX presentó Starshield, una división destinada a adaptar Starlink para clientes gubernamentales y militares. (Las fuerzas armadas de Estados Unidos habían estado experimentando con Starlink incluso antes de la invasión). Los amigos y rivales de Estados Unidos también han tomado nota. Al igual que con GPS, que resultó tan útil que muchos otros países decidieron que debían tener sus propios sistemas soberanos, Europa, China y Rusia están compitiendo para construir sus propias megaconstelaciones. China y Rusia están tratando de encontrar formas de atacar o interrumpir Starlink en caso de que surja la necesidad. La carrera está en marcha. Sin embargo, por ahora, Estados Unidos, gracias a SpaceX, tiene una gran ventaja.

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