El salvajismo de un caudillo ruso envía un fuerte mensaje a Moscú

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TÉL LÍNEA entre la vida y la muerte en las lodosas lomas al sur de Bajmut es escasa. Para Yaroslav Hervolsky, soldado de una brigada de evacuación ucraniana, puede ser indistinguible. Durante dos meses y medio, el Sr. Hervolsky se ha dirigido bajo fuego de artillería hacia el lodo para recuperar a sus colegas, vivos o muertos. El trabajo ha ofrecido poco respiro. A mediados de diciembre, una exitosa oleada ucraniana hizo retroceder a las fuerzas rusas un kilómetro más allá de los límites de la ciudad. Pero hizo poca diferencia en la carga de trabajo del Sr. Hervolsky, ya que las pérdidas ucranianas continuaron al nivel de docenas diarias. Ahora los rusos atacan de nuevo y los cuerpos se amontonan. “Es difícil describir el sentimiento”, dice. “Cuarenta cuerpos apilados unos encima de otros. Diesel, sangre y carne podrida. Es un maldito desastre, y nunca sabes si serás el próximo”.

La línea del frente cerca de Bakhmut, una pequeña y cansada ciudad a 70 km (43 millas) al norte de la ciudad de Donetsk, es actualmente la sección más ferozmente disputada en Ucrania. Ofrece poca justificación para las muertes de tantos, que han sido cientos diarios cuando se incluyen las pérdidas rusas. La ciudad tiene un valor estratégico limitado, ofreciendo poco más que una fuente de agua y un centro de transporte por carretera.

Su verdadero significado se encuentra muy lejos en Moscú, como campo de pruebas para el socio de Vladimir Putin, Yevgeny Prigozhin, y el Grupo Wagner, su sombrío ejército mercenario. Reclutando a convictos y soldados movilizados, Prigozhin ha tomado el mando del frente de Bakhmut y lo está utilizando para demostrar su propia visión sangrienta del futuro. Pero lejos de todo el mundo en Moscú está feliz, sobre todo los líderes militares y políticos a quienes el señor de la guerra se ha dedicado a criticar.

Durante mucho tiempo no estuvo claro el alcance de la colaboración entre Wagner y las fuerzas armadas rusas. Pero Wagner encontró una manera de cooperar con la jerarquía militar de Rusia a finales de otoño. Según Serhiy Cherevaty, portavoz del comando oriental de Ucrania, este momento coincidió con el nombramiento de un nuevo comandante operativo, el general Sergei Surovikin, un intransigente cuya candidatura había presionado Prigozhin. Wagner comenzó a contar con el apoyo de la red logística militar regular, dice el portavoz, e incluso comenzó a luchar junto a unidades de élite del ejército regular ruso en grupos de ataque. Pero los reveses recientes cerca de Bakhmut y los problemas de logística parecen haber tensado la relación una vez más.

A fines de diciembre, Wagner publicó un video que mostraba a dos de sus combatientes expresando un ataque asombroso contra el comandante en jefe de las fuerzas armadas de Rusia, el general Valery Gerasimov. Los soldados, que ocultaron sus identidades con bufandas pero parecían estar luchando cerca de Bakhmut, afirmaron que el soldado de mayor rango de Rusia estaba reteniendo municiones. “Estamos luchando contra todo el ejército ucraniano, ¿y tú dónde estás? Solo hay una palabra para describir lo que eres: un maricón. Los leales condenaron el estallido. Pero Prigozhin luego se aseguró de respaldar públicamente a sus hombres.

Un ataque con misiles ucranianos contra un cuartel en Makiivka, a 60 km de Bakhmut, el día de Año Nuevo ha alimentado las críticas nacionalistas al liderazgo militar ruso. La huelga de la madrugada, cortesía de al menos cuatro HIMARS misiles de alta precisión, mataron a decenas de soldados (en su mayoría recién movilizados). Rusia ha dicho que murieron más de 90; Ucrania dice que la cifra es de al menos 400. Igor “Strelkov” Girkin, el excéntrico ex oficial de inteligencia responsable en gran parte del estallido de la guerra en la región de Donbas en 2014, dijo que había advertido a los generales rusos sobre la probabilidad de HIMARS huelgas en los cuarteles. “Ellos [the generals] son imposibles de entrenar en principio —ladró.

Girkin tiene muchos seguidores entre los nacionalistas, pero los funcionarios de Moscú están mucho más preocupados por el ascenso de la estrella de Prigozhin. Esa preocupación se intensificó en octubre y noviembre, dice Tatyana Stanovaya, analista política en Moscú, cuando personas de la administración presidencial vieron al ex convicto establecer un canal directo con Putin. “Prigozhin está atacando a las instituciones gubernamentales con lo que equivalen a posiciones revolucionarias, y eso es aterrador para muchos de ellos”. El ministro de defensa, Sergei Shoigu, él mismo un objetivo habitual de las críticas de Wagner, parece no correr riesgos y ha enviado a su propia agrupación de mercenarios, Patriot, a luchar en el Donbas. El portavoz de Ucrania, Cherevaty, dice que el papel exacto que jugará la fuerza Patriot no está claro. “Sin embargo, parece probable que hayan sido enviados para contrarrestar a Wagner”.

En discursos recientes, Putin ha subrayado la primacía del liderazgo militar regular. Pero parece no preocuparse por los peligros de la alternativa intransigente de Prigozhin, dice Stanovaya. “Putin lo ve como alguien capaz de despertar a la nación y como representante de una extraña sociedad civil”. Por el momento, el ex convicto permanece firmemente en la órbita de Putin. Pero si Putin alguna vez fue visto como invulnerable, los persistentes rumores de que tiene cáncer y las dudas sobre su juicio militar significan que ese ya no es el caso. Si la posición en el campo de batalla empeora significativamente, podría estallar una lucha de poder.

Sin embargo, es probable que la respuesta más inmediata a los graves problemas militares de Rusia en Ucrania sea una nueva ola de movilización. Ucrania cree que eso podría comenzar en unos días; su ministro de defensa, Oleksii Reznikov, sugirió la semana pasada que podría ir acompañado del anuncio de la ley marcial. Bakhmut parece seguro que llevará la peor parte de cualquier aumento en el número, como ya lo ha hecho durante meses. “Un día están en desorden, al siguiente se están reabasteciendo, esa siempre ha sido la regla”, dice el Sr. Hervolsky. “Seguimos luchando. Pero parece que no hay límite para la cantidad de mierda que pueden lanzarle a Bakhmut”.

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