El hielo marino de la Antártida está a 1 millón de kilómetros cuadrados de su mínimo histórico anterior

W.LLEGA EL INTER en la Antártida, mientras el verano llega a su fin en el otro extremo del mundo. Durante este tiempo, el hielo marino en el sur alcanza su mayor extensión anual, mientras que en el norte cae a su mínimo anual.

El hielo marino de la Antártida creció mucho más lentamente de lo esperado en las primeras partes del invierno austral. Como resultado, a pesar de un aumento a principios de septiembre, cuando el hielo marino creció más del doble de lo habitual, el hielo ahora está muy por debajo del máximo promedio observado en esta época del año. El 7 de septiembre cubrió poco menos de 17 millones de kilómetros, según los datos que rastrean su extensión diaria del Centro Nacional de Datos de Hielo y Nieve de Estados Unidos (NSIDC). Eso es 1 millón de kilómetros cuadrados por debajo de su máximo anual más pequeño anterior en 1986, un área equivalente a dos Españas. Mientras tanto, en el Ártico, donde el hielo se ha estado derritiendo durante el verano del hemisferio norte, el hielo marino se encuentra en su sexto nivel más bajo desde que comenzaron los registros en octubre de 1978.

El hielo marino del Ártico está claramente en declive a largo plazo; Desde 1978, el área cubierta se ha reducido en unos 78.000 kilómetros cuadrados (el tamaño de la República Checa) por año. Es cierto que la última vez que se estableció un mínimo histórico fue en 2012, y en una parte de un mundo que se calienta rápidamente, toda una década en la que las cosas no se volvieron más extremas se siente casi como un respiro. Pero la tendencia continúa y hay alguna evidencia de que, en todo caso, se ha subestimado la futura disminución del hielo. Un estudio reciente publicado en Comunicaciones de la naturaleza sugirió que el primer mes de verano sin hielo en el Ártico podría llegar en la década de 2040, incluso si el mundo reduce considerablemente las emisiones de gases de efecto invernadero. Los autores dicen que los estudios de modelización anteriores que alejaron los veranos sin hielo no capturan las tendencias reveladas por los datos reales.

La misma tendencia a largo plazo no se ha observado en la Antártida. Su plataforma de hielo marino se había mantenido estable hasta 2014; a veces incluso aumentó. Esta diferencia entre los dos polos desconcertó a los científicos. “Todos los modelos climáticos han demostrado que el hielo antártico debería estar reduciéndose al igual que en el Ártico en respuesta al calentamiento antropogénico”, dice la profesora Julienne Stroeve del NSIDC. “Quizás los últimos años nos muestren que la Antártida está empezando a responder al calentamiento inducido por las emisiones de gases de efecto invernadero”, sugiere.

La extensión máxima de este año es tan notablemente baja que los científicos han estado buscando explicaciones más específicas. Los fuertes vientos y olas estacionales provocan una mayor variación en la extensión del hielo marino durante esta época del año, ya que las fuerzas naturales pueden empujar el hielo hacia la costa o mar adentro. Un patrón inusual de olas y ráfagas podría ser el culpable del lento crecimiento del hielo durante este invierno antártico. Un cambio en la Oscilación del Sur de El Niño, una fluctuación atmosférica regular, puede haber roto parte del hielo marino. Las temperaturas de la superficie del mar han sido anormalmente altas.

Pero es difícil imaginar que el bajo máximo de este año en el hielo marino de la Antártida, que se produjo después de tres mínimos récord, pueda explicarse enteramente por la variabilidad natural. Un artículo reciente sugiere que, habiendo estado controlado en gran parte por los vientos, el hielo marino ahora está siendo esclavizado por aguas que se calientan constantemente debajo de la superficie. Una evidencia de esto es que el Modo Anular del Sur, una oscilación en los vientos que rodean el continente y que durante mucho tiempo ha afectado la formación de hielo marino, parece haber perdido su influencia.

Un cambio tan radical podría tener consecuencias de largo alcance. Los efectos del calentamiento ya los sienten los pingüinos emperador, los habitantes permanentes del continente. El verano pasado, la baja del hielo marino provocó que varias colonias perdieran a sus descendientes. Algunos estudios muestran que las aves podrían estar al borde de la extinción para 2100 si persisten las tasas actuales de calentamiento.

Mantener intacto el hielo marino también garantiza la supervivencia de especies en otros lugares. Protege las plataformas de hielo costeras del continente, que a su vez mantienen en su lugar los glaciares y las capas de hielo. Los científicos estiman que el umbral en el que el derretimiento de las capas de hielo tanto en Groenlandia como en la Antártida aceleraría el aumento del nivel del mar es de entre 1,5°C y 2°C de calentamiento en comparación con los niveles preindustriales. El planeta ya está entre 1,0 y 1,3°C más caliente; Ya no hay ninguna posibilidad realista de que se mantenga por debajo del objetivo de 1,5°C establecido en el acuerdo de París. La humanidad patina sobre hielo fino.

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