El Congreso está paralizado. Las cámaras estatales de Estados Unidos no son

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WIGLESIA DE HEN WINSTON dijo que la política no es “un juego” sino “un negocio serio”, no tenía ni idea de cómo los políticos en Albany harían que fuera tan lucrativo. Durante una sesión especial poco antes de Navidad, los legisladores del estado de Nueva York votaron para aprobar un aumento salarial del 29 % para ellos. Kathy Hochul, gobernadora de Nueva York, firmó el aumento de la ley el 31 de diciembre. “He estado muchas veces en sus distritos, y trabajan muy duro y se lo merecen”, había dicho sobre sus representantes estatales. Su salario anual de $142,000 los convierte ahora en los legisladores mejor pagados de Estados Unidos.

Las legislaturas estatales rara vez reciben la atención de ojo de halcón que se prodiga en el Congreso, pero valdrá la pena observarlas este año. Los de los 50 estados volverán a estar en sesión en 2023, y muchos volverán a trabajar este mes. (Cuatro estados—Montana, Nebraska, Dakota del Norte y Texas—tienen legislaturas que se reúnen solo cada dos años). Estos son buenos tiempos para los legisladores estatales, y no solo para los amantes del dinero de Nueva York. Los estados están repletos de dinero en efectivo. La forma en que sus legisladores eligen gastar y las nuevas leyes que impulsan ofrecerán una perspectiva de hacia dónde se dirige el país.

Tres grandes temas se desarrollarán en los capitolios estatales este año. El primero es el continuo aumento de las políticas hiperpolarizadas. Los estados rojos y azules se distanciarán aún más en las leyes electorales, el aborto, los derechos de los homosexuales, la educación y los impuestos. El control de un solo partido tiene mucho que ver con eso. Hay 39 estados “trifecta”, en los que un solo partido controla las tres ramas del gobierno (ambas cámaras de la legislatura y la oficina del gobernador). Esto permite a los estados “tomar decisiones y hacerlo relativamente rápido”, dice Peverill Squire de la Universidad de Missouri, experto en legislaturas. “El contraste con Washington será marcado”.

Los legisladores de Wyoming propusieron recientemente un proyecto de ley que prohíbe la venta de todos los vehículos eléctricos nuevos a partir de 2035, con el fin de proteger la industria del petróleo y el gas del estado. Fue una respuesta a las regulaciones aprobadas en California el año pasado que tienen como objetivo prohibir la venta de automóviles a gasolina a partir de 2035. El proyecto de ley de Wyoming murió en el comité, pero “cumplió su propósito”, que era plantear preguntas sobre la transición a renovables. energía, dice Brian Boner, un senador estatal que copatrocinó el proyecto de ley.

Las armas serán otro campo de batalla. California, que recientemente sufrió tres tiroteos masivos en tres días, ya tiene leyes estrictas sobre armas. Pero están surgiendo nuevas propuestas, como impuestos más altos sobre las armas de fuego y penas de prisión más largas por delitos relacionados con armas. Algunos estados republicanos, como Florida, están presionando en la dirección opuesta y es probable que legalicen el porte de armas sin permiso o entrenamiento. (Tal “transporte sin permiso” ya es legal en 25 estados).

Un segundo tema será el ataque de los gobiernos a las empresas que desafían las agendas de los legisladores estatales. “La militarización de los negocios es un fenómeno emergente”, dice Maggie Mick de MultiState, una firma de relaciones gubernamentales. Ella señala las propuestas en los estados republicanos, incluido Texas, que revocarían los incentivos fiscales de las empresas si ayudan a los empleados a abortar.

Los legisladores de California, que ya tiene los precios de gasolina más altos de los Estados Unidos continentales, están evaluando un límite a las ganancias de las empresas petroleras. Por el contrario, varios estados, incluidos Arkansas, Missouri y Carolina del Sur, están proponiendo proyectos de ley que prohibirían o castigarían a las empresas que utilizan la gobernanza ambiental, social y (ESG) principios: conceptos corporativos que los republicanos desprecian. Cómo tratar a TikTok, una popular aplicación de propiedad china, será otro tema de debate entre los legisladores estatales. Alrededor de la mitad de los estados (en su mayoría republicanos) ya han presionado para prohibir total o parcialmente los dispositivos estatales que ejecutan TikTok. Aquí, se están adelantando al Congreso porque existe un “vacío percibido a nivel nacional”, dice Harry Broadman de Berkeley Research Group, una firma consultora.

Un tercer tema a tener en cuenta es cómo algunos gobernadores utilizarán estas sesiones legislativas para preparar su currículum para un cargo más alto. Esto será más evidente en Florida, donde el gobernador, Ron DeSantis, es uno de los principales candidatos a la nominación republicana a la presidencia. “Habrá muchos problemas de carne roja nuevamente, porque este es su año de plataforma de lanzamiento para 2024, y hay ciertas casillas que tiene que marcar”, predice Jeff Brandes, exsenador estatal republicano de Florida. Brandes dice que “cualquiera que sea el estado más extremo” en 2023 en términos de nuevas políticas conservadoras, DeSantis intentará “igualar eso”. Además de eliminar las restricciones sobre las armas, DeSantis intentará endurecerlas sobre el aborto e ideará tormentos para los liberales en las universidades estatales.

Mientras tanto, Texas y otros estados están considerando la emulación de algunas de las políticas emblemáticas del Sr. DeSantis, como la promulgación de restricciones sobre lo que se puede enseñar a los estudiantes sobre sexo y sexualidad; hacer eso llevó a DeSantis a lo más alto de la agenda de noticias el año pasado. Otros gobernadores utilizarán esta sesión legislativa para dar a conocer su destreza política. Incluyen a Glenn Youngkin de Virginia y Kristi Noem de Dakota del Sur, ambos republicanos; y Gretchen Whitmer de Michigan y Gavin Newsom de California, dos demócratas.

Newsom y DeSantis, que están dando forma a sus estados para encarnar sus ideas en competencia para el futuro de Estados Unidos, están atrapados en una rivalidad, real y retórica. Durante sus respectivos discursos inaugurales en enero, DeSantis usó “libertad”, su palabra favorita, una docena de veces, mientras que Newsom la pronunció 17 veces. Pero los dos gobernadores quieren decir cosas muy diferentes al respecto.

Grandes estados como California, Florida y Texas pueden ser veletas políticas para la nación. Pero dos más pequeños, Michigan y Minnesota, que obtuvieron el estatus de trifecta demócrata en 2022, también generarán titulares. Si los rumores de que Michigan va a derogar su ley antisindical de “derecho al trabajo” resultan correctos, sería el primer estado en hacerlo desde 1965, dice Chris Warshaw de la Universidad George Washington en Washington, corriente continua.

Una forma de pensar en las sesiones legislativas de 2023 es como un drama televisivo de larga duración. Se pueden ver como un episodio independiente, pero contarán con muchos de los mismos personajes y temas de la última vez: aborto, derechos de lesbianas, gays, bisexuales y transgénero (LGBTQ) personas, y debates de guerra cultural sobre los currículos en las escuelas públicas. Ya 185 LGBTQ-se han presentado proyectos de ley relacionados en las legislaturas estatales; un récord, según la Unión Americana de Libertades Civiles, un grupo de defensa. (Missouri, con 30, tiene la mayor cantidad, seguida por Indiana con 17).

Las propuestas incluyen prohibir que los niños trans se operen o participen en deportes escolares que correspondan a su identidad de género. Se habla de prohibir e incluso criminalizar los espectáculos de drag. Según Jason Sabo, cabildero de Austin, “La obsesión por las partes privadas de las personas se está volviendo un poco rara. Gran Hermano sigue haciéndose más y más grande, y para las personas que están en contra del gobierno, eso es profundamente irónico”, dice.

Se discutirán preocupaciones de mayor alcance, como la escasez de trabajadores. Muchos estados se enfrentan a puestos vacantes y a la falta de trabajadores del sector público. Varios, incluidos Florida y Oklahoma, proponen aumentar el salario de los maestros. “En algunas de nuestras prisiones estatales tenemos tasas de vacantes de más del 50 %”, lo cual es “insostenible”, dice Robin Vos, presidente de la cámara de Wisconsin.

Afortunadamente, muchos estados disfrutan de grandes superávits, gracias a los altos ingresos fiscales y al dinero federal. Texas tiene un superávit récord este año de $ 33 mil millones, que el gobernador, Greg Abbott, ha dicho que quiere usar para reducir los impuestos a la propiedad. De hecho, los recortes de impuestos están en las agendas de muchos estados republicanos. California, que enfrenta un déficit de alrededor de $ 20 mil millones este año, es una excepción notable a la bonanza, debido a su gran dependencia del impuesto sobre la renta personal, que está vinculado al desempeño del mercado de valores. Es uno de los ocho estados demócratas en los que los legisladores proponen un impuesto sobre el patrimonio para los que más ganan, lo que corre el riesgo de provocar su huida.

La mayoría de las legislaturas harían bien en guardar parte de su excedente para tiempos de presión económica, dice Justin Theal de Pew Charitable Trusts, que monitorea la salud fiscal de los estados. Pero para los políticos, ahorrar nunca ha generado tantos titulares como delirar.

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