El 117º Congreso de Estados Unidos logró mucho. Lo mismo hicieron sus predecesores recientes.

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“YO creo que eres voy a ver cómo baja la fiebre”, dijo Joe Biden sobre los republicanos en el Congreso que se habían opuesto reflexivamente a las leyes respaldadas por los demócratas. Era 2012 y Biden pronosticaba una mejor cooperación legislativa durante el segundo mandato de Barack Obama. Su fe no ha vacilado desde entonces. En 2019 habló de una “epifanía” republicana que se avecinaba, y en marzo de 2021 dijo que llegaría “entre ahora y 2022”.

Los expertos pusieron los ojos en blanco, pero ahora parece que Biden se ha reído el último. La sesión 117 del Congreso, que finaliza hoy, está siendo aclamada como un modelo de productividad bipartidista. Las leyes que reconocieron los matrimonios homosexuales, aumentaron el gasto en infraestructura y semiconductores, endurecieron las verificaciones de antecedentes para los jóvenes compradores de armas y cambiaron la forma en que se cuentan los votos electorales en las elecciones presidenciales obtuvieron entre 12 y 18 votos de los 50 senadores republicanos.

¿Biden ha revivido los tratos a la antigua? En medidas numéricas de productividad y bipartidismo, el 117º Congreso parece ordinario. Pero, sorprendentemente, esto no se debe a que haya sido exagerado. En cambio, la legislatura logró más durante las presidencias de Obama y Donald Trump de lo que sugiere su reputación.

Debido a que las leyes varían en importancia desde remodelar una economía hasta cambiar el nombre de una oficina de correos, cuantificar el trabajo de los legisladores es una tarea espinosa. El académico mejor conocido por abordarlo, David Mayhew de Yale, ha compilado listas de “leyes principales” disposición por disposición. Una forma en que clasifica las políticas como bipartidistas es si la ley que las contiene fue respaldada por mayorías de ambos partidos en la Cámara o el Senado.

No todas las leyes principales tienen el mismo impacto, y esta definición de bipartidismo excluye proyectos de ley como la reciente Ley de Infraestructura Bipartidista. Pero con estos criterios, el 117º Congreso aprobó 12 leyes importantes, cerca del promedio de 12,7 en 2001-21. Solo cinco eran bipartidistas, la menor cantidad desde 2004. Todos los republicanos se opusieron a sus dos grandes proyectos de ley de gastos.

Incluso sobre una base cualitativa, esta sesión no se destaca. En 2009-10, el Congreso aprobó la histórica reforma de salud de Obama y un estímulo económico de $800 mil millones, revisó la regulación bancaria, reforzó las leyes de discriminación salarial y permitió que los soldados homosexuales sirvieran abiertamente. Todos menos uno de esos proyectos de ley obtuvieron al menos tres votos republicanos en el Senado.

Otras sesiones desde entonces también son comparables a la 117. En 2015-16, el Congreso limitó la vigilancia telefónica, otorgó a los estados el control de las pruebas educativas, aceleró la aprobación de medicamentos y dispositivos médicos, autorizó las exportaciones de petróleo, gastó $305 mil millones en transporte y estableció un proceso de quiebra para Puerto Rico. Bajo Trump, aprobó leyes bipartidistas que redujeron las sentencias mínimas por delitos de drogas, aprobó un acuerdo comercial con América del Norte y repartió billones de dólares en respuesta al covid-19.

¿Por qué, entonces, Biden está recibiendo tantos aplausos? Una explicación es un patrón que Simon Bazelon y Matt Yglesias, dos analistas políticos, llaman “Congreso secreto”, en el que los partidos colaboran con entusiasmo en nuevas leyes, siempre y cuando los medios no inflamen las pasiones partidistas al cubrir sus esfuerzos. Ahora, tambaleándose por las derrotas electorales, los legisladores republicanos pueden haber decidido que la ganancia política entre los votantes indecisos de ser vistos trabajando con el presidente supera el costo para su base. Si es así, el éxito distintivo de Biden puede no ser convencer a los republicanos de que voten por sus proyectos de ley, sino lograr que lo admitan.

Fuentes de gráficos: David Mayhew; Matt Grossman; El economista

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