Contra las expectativas, las Ashes de este año fueron un clásico de combustión lenta.

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ENTRE LAS críticas más frecuentes formuladas por los espectadores inexpertos del cricket se encuentra que puede durar tanto tiempo y, sin embargo, no producir un ganador. La serie Ashes de este verano entre viejos enemigos Inglaterra y Australia vio cinco partidos jugados durante 23 días, con 4,956 carreras anotadas y 181 terrenos tomados, y aún así el concurso terminó con un empate 2-2. De hecho, este fue el primer punto muerto de Ashes desde 1972. Pero pocas de las personas que vieron los juegos podrían decir que estaban aburridas. Los fanáticos australianos pueden presumir de retener el trofeo, habiéndolo ganado la última vez. Inglaterra mantuvo una racha invicta en la Serie de prueba en casa que ahora se remonta a cinco años, para ir con una victoria en la Copa del Mundo en el verano. Y, a pesar de los temores de que la serie podría ser un anticlímax después de la notable final de la Copa del Mundo, la mayoría de los cinco partidos de prueba fueron emocionantes.

Al entrar en Ashes, la mayoría de los expertos esperaban que la competencia fuera reñida. Notamos que, según el algoritmo Elo, que mide la fuerza de los equipos deportivos a lo largo del tiempo, tanto Inglaterra como Australia eran inusualmente débiles, pero afortunadamente, en un grado similar. Ambos poseían varios jugadores de bolos destacados y pocos bateadores distinguidos. “Si los próximos partidos se recuerdan como clásicos”, pronosticamos, “probablemente será gracias a partidos tensos y de baja puntuación”.

Eso era ciertamente cierto. El promedio de bateo (es decir, carreras anotadas por wicket tomado) en la serie fue apenas superior a 27, el más bajo que ha habido en Ashes desde el siglo pasado (ver gráfico a continuación). Incluso entre los pocos bateadores de primera clase en exhibición, era difícil conseguir buenas puntuaciones. Joe Root, el capitán de Inglaterra, no pasó de los 100 ni una sola vez. David Warner, el bateador más agresivo de Australia, logró solo 95 carreras en diez entradas, la peor devolución para un bateador de apertura.

Esto se puede atribuir en parte al excelente ritmo de los bolos en ambos lados. CricViz, una firma de análisis, tiene un modelo estadístico que puede predecir la probabilidad de que una pelota tome un wicket o sea golpeada por carreras, según su trayectoria. La compañía calcula que el promedio de bateo “esperado” de Inglaterra, basado en la calidad de los bolos que enfrentó, debería haber sido de 26 carreras por wicket. el de Australia fue 28. En otras palabras, los puntajes históricamente bajos de este verano estuvieron casi garantizados por los rayos de Josh Hazlewood, Pat Cummins, Jofra Archer y Stuart Broad, todos los cuales tienen promedios de carrera en el medio o bajo. -20s.

Este juego de bolos, a menudo imposible de jugar, hizo que la actuación del mejor bateador de la serie fuera aún más extraordinaria. Si bien nadie más logró un promedio superior a 55, las carreras de Steve Smith para Australia llegaron a una tasa de 110 por wicket. De las siete veces que finalmente fue despedido, tres fueron cuando intentaba desinteresadamente acelerar el índice de anotaciones hacia el final de las entradas de su equipo. CricViz estima que un bateador normal habría salido al menos 20 veces en las 1.196 entregas que enfrentó.

En total, el Sr. Smith recibió el 12 % del total de balones de la serie, y se perdió casi un tercio del concurso por una conmoción cerebral, luego de que el Sr. Archer lo golpeara en la cabeza. Al comienzo del verano, los fanáticos ingleses lo abuchearon en cada oportunidad. Estos fueron sus primeros partidos de prueba en más de un año, luego de cumplir una suspensión por su papel en un escándalo de manipulación de la pelota. A mediados de septiembre, el único ruido que saludó sus valientes entradas fue un cortés aplauso. Ahora puede afirmar que ha producido dos de las diez mejores actuaciones de una serie en la historia de Ashes (anotó sus carreras con un promedio de 137 la última vez). Solo Sir Donald Bradman, el mayor valor estadístico atípico en cualquier deporte, tiene un mejor récord. A lo largo del verano, las proezas y la técnica al estilo Bradman del Sr. Smith han hecho que las comparaciones con “el Don” sean inevitables.

Su casi invencibilidad en el pliegue echó por tierra nuestra otra predicción ante las cenizas: que gracias a la escasez de talento para el bateo, “es poco probable que haya muchos jugadores notables”. [team] entradas que se extienden hasta el cuarto o quinto día”. De hecho, cada juego duró al menos hasta el almuerzo del cuarto día. El mal tiempo ayudó a extender los partidos, con varios overs perdidos por lluvia. Y en el único juego que el Sr. Smith se perdió por completo, Ben Stokes, el todoterreno contundente de Inglaterra, anotó un milagroso 135 para rescatar a Inglaterra de la derrota. El Sr. Stokes, sin ayuda de nadie, mantuvo vivas las esperanzas de su equipo durante el cuarto día y anotó 74 de 76 carreras para el último wicket en la persecución de carreras más alta de la historia de Inglaterra.

Sin la presencia del Sr. Smith, un par de partidos probablemente se habrían esfumado al tercer día. Pero al final, los bateadores de ambos equipos sobrevivieron a casi 10 000 lanzamientos entre ellos, casi exactamente el número que esperaríamos, dado el promedio a largo plazo de 1000 balones por equipo en los partidos de prueba. Por lo tanto, la serie ofreció no solo seis semanas de gran entretenimiento, sino también un recordatorio de que el bateo paciente y tradicional en el cricket de prueba sigue vivo.

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